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INTRODUCCIÓN

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Aunque el conocimiento profundo de la medicina interna sirve como base, la atención apropiada de los ancianos debe complementarse con información sobre los efectos multidimensionales del envejecimiento en las manifestaciones de la enfermedad, sus consecuencias y la respuesta al tratamiento. En los adultos más jóvenes, las enfermedades individuales por lo común tienen rasgos fisiopatológicos más distintivos, con factores de riesgo bien definidos; las mismas enfermedades en personas mayores podrían tener una fisiopatología menos específica y a menudo son resultado de fallas en los mecanismos homeostáticos. Las causas y manifestaciones clínicas son menos específicas y varían mucho de una persona a otra. Por tanto, la atención de los pacientes geriátricos requiere una comprensión de los efectos del envejecimiento en la fisiología humana y una perspectiva más amplia que incorpore síndromes geriátricos, discapacidad, contextos sociales y objetivos de atención. Por ejemplo, la planeación de la atención a un paciente de edad avanzada debe considerar la gran variabilidad en la esperanza de vida entre las personas de la misma edad, que puede predecirse con mediciones sencillas y de bajo costo, como la velocidad de marcha. El cálculo de los años restantes de vida permite guiar las recomendaciones sobre las intervenciones preventivas y otras de largo plazo apropiadas; también permite delinear las discusiones sobre las alternativas terapéuticas.

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DEMOGRAFÍA

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Image not available. (Véase también el cap. 93e) El envejecimiento de la población surgió como un fenómeno a nivel mundial por primera vez en la historia durante el último siglo. Como el envejecimiento influye en muchas facetas de la vida, hoy en día los gobiernos y las sociedades enfrentan nuevos desafíos sociales y económicos que tienen impacto en la atención a la salud y en las responsabilidades de la familia y la comunidad. La figura 11-1 resalta los cambios recientes y previstos en la estructura poblacional de Estados Unidos. El número total de niños se ha mantenido relativamente estable, pero el crecimiento exponencial se ha producido en las poblaciones de mayor edad. El crecimiento porcentual es más rápido entre los viejos de mayor edad. Por ejemplo, el grupo de 80 a 89 años de edad aumentó a más del triple entre 1960 y 2010, y crecerá casi 10 veces entre 1960 y 2050. Las mujeres ya sobreviven a los varones por muchos años y se espera que la discrepancia en la longevidad aumente aún más en el futuro.

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FIGURA 11-1.

Cambio en la estructura de la población estadounidense entre 1960 y 2050. (Tomado de United Nations World Population Prospects: The 2008 Revision, http://www.un.org/esa/population/publications/wpp2008/wpp2008_hi ghlights.pdf)

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El envejecimiento de la población ocurre a distintos ritmos en diversas regiones del mundo. En el último siglo, Europa, Australia y Norteamérica han tenido las poblaciones con mayor proporción de ancianos, pero Asia y Sudamérica envejecen con rapidez, con una estructura poblacional que se parecerá a los países ...

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