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INTRODUCCIÓN

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Todos los compuestos químicos ambientales necesarios para la vida entran en el organismo por nariz y boca. Los sentidos del olfato (olfacción) y del gusto (sabor) vigilan esos compuestos, determinan el sabor y la apetitosidad de los alimentos y bebidas; asimismo, advierten sobre condiciones ambientales peligrosas, como incendios, contaminación del aire, fugas de gas natural y alimentos cargados de bacterias. Estos sentidos contribuyen mucho a la calidad de vida y cuando son disfuncionales pueden tener consecuencias físicas o psicológicas adversas. Es crucial que el médico conozca los principios básicos de estos sentidos en la salud y la enfermedad, ya que miles de pacientes se presentan a los consultorios médicos cada año con quejas de disfunción quimiosensitiva. Entre los avances más importantes en la neurología está el descubrimiento de que la hipofunción olfatoria puede ser el primer signo de enfermedades neurodegenerativas, como la enfermedad de Alzheimer (Alzheimer disease, AD) y la enfermedad de Parkinson (Parkinson disease, PD), lo que indicaría su fase “preclínica”.

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ANATOMÍA Y FISIOLOGÍA

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Sentido del olfato

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Las sustancias olorosas entran en la nariz durante la inhalación y el olfateo activo, así como por la nasofaringe. Después de alcanzar las regiones más altas de la cavidad nasal, se disuelven en el moco olfatorio y difunden o se transportan por mecanismos activos a los receptores en los cilios de las células receptoras olfatorias. Cilios, dendritas, cuerpos celulares y segmentos proximales de los axones de estas células bipolares se sitúan dentro de un neuroepitelio especializado que cubre la lámina cribiforme, la parte superior del tabique nasal, el cornete superior y los sectores del cornete medio (fig. 42-1). Cada una de los casi 6 millones de células receptoras bipolares expresan sólo uno de ~450 tipos de proteínas receptoras, la mayoría de los cuales responde a más de un compuesto químico. Cuando se dañan, las células receptoras pueden reponerse con células madre cercanas a la membrana basal. Por desgracia, a menudo esta sustitución es incompleta.

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FIGURA 42-1.

Anatomía de las vías nerviosas olfatorias. Se observa la distribución de los receptores olfatorios en el techo de la cavidad nasal. (Derechos reservados y autorización de David Klemm, Faculty and Curriculum Support [FACS], Georgetown University Medical Center.)

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Después de confluir en haces rodeados de células semejantes a las gliales que forman una vaina (llamadas hilos), los axones de las células receptoras pasan por la lámina cribiforme hasta los bulbos olfatorios, donde hacen sinapsis con las dendritas de otros tipos celulares dentro de los glomérulos (fig. 42-2). Estas estructuras esféricas, que conforman una capa distintiva del bulbo olfatorio, son sitios de convergencia de la información, ya que entran muchas más fibras de las que salen. Las células receptoras que expresan el mismo tipo de receptor se proyectan en los ...

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