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PRESENTACIÓN DEL CÁNCER

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El cáncer en un estado localizado o sistémico es un elemento frecuente del diagnóstico diferencial de diversas molestias comunes. Aunque no todas sus formas son curables al momento del diagnóstico, realizar éste lo más temprano posible en su evolución natural y definir tratamientos que prevengan o retrasen su diseminación sistémica proporciona a los pacientes la mejor oportunidad de curación o una prolongación significativa de su vida. En realidad, algunos cánceres, en particular el mamario, colónico y quizá pulmonar en determinados pacientes pueden prevenirse mediante la detección apropiada de los pacientes asintomáticos bien seleccionados; puede decirse que la detección es el punto más temprano del espectro de las intervenciones posibles cuando el cáncer es curable (cuadro 103e-1).

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CUADRO 103e-1

Espectro de intervenciones relacionadas con el cáncer

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DETECCIÓN DE UN CÁNCER

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El término cáncer se utiliza aquí como sinónimo del término tumor, cuya derivación original del latín significaba sólo “aumento de volumen”, sin más especificación. Ahora se comprende que el aumento de volumen, que es una manifestación física frecuente de un tumor, se debe al aumento de la presión del líquido intersticial y al incremento de la masa por volumen de células y estroma, en comparación con el tejido normal. Los tumores que en el pasado se denominaron carcinomas, o tumores infiltrantes “semejantes a un cangrejo”, o sarcomas, o “tumores carnosos”, obtuvieron su nombre de los términos griegos para “cangrejo” y “carne”, respectivamente. Las leucemias son un caso especial de cáncer en los tejidos formadores de sangre, se manifiestan de manera diseminada, a menudo sin masas tumorales definibles. Además del aumento de volumen localizado, los tumores se manifiestan por alteraciones funcionales del órgano al que afectan, como disnea de esfuerzo por la anemia causada por la leucemia que sustituye las células hemopoyéticas normales, tos por cáncer pulmonar, ictericia por neoplasias que afectan el árbol hepatobiliar o convulsiones y signos neurológicos por tumores cerebrales. La hemorragia también es un signo inicial frecuente de los tumores que afectan vísceras huecas, al igual que el descenso en el número de plaquetas y la inhibición inadecuada de la coagulación sanguínea. Por tanto, aunque desde el punto de vista estadístico el porcentaje de pacientes con cáncer manifestado al principio por un signo o síntoma ...

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