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INTRODUCCIÓN

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Las guerras son una consecuencia desafortunada, pero al parecer ineludible de la socialización humana. Tan sólo en los últimos 25 años se han sucedido docenas de conflictos armados de grandes proporciones en el mundo. Algunas de estas guerras han sido multinacionales y en ellas se produjo el despliegue de gran número de fuerzas terrestres, desde países de origen hasta áreas diferentes en conflicto en zonas de naciones en desarrollo, como el suroeste y el centro de Asia (p. ej., Iraq, Afganistán) y África.

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Las tropas de combate o con otras capacidades militares en tierras extranjeras están en peligro de adquirir enfermedades infecciosas que son endémicas en la región, a causa de la exposición humana y ambiental y su incompetencia inmunológica en lo que se refiere a patógenos endémicos o enzoóticos locales. El riesgo anterior se magnifica por las condiciones de hacinamiento social que imponen los despliegues masivos de tropas, destrucción de infraestructuras y desplazamiento de poblaciones, y se eleva aún más por los aspectos vulnerables de salud pública, como las deficiencias de higiene y sanidad que acompañan a los conflictos bélicos. El espectro clínico de las enfermedades infecciosas adquiridas en tal situación incluye infecciones agudas en el propio sitio de combate; infecciones agudas con síntomas diferidos e infecciones crónicas o recidivantes; estas últimas dos situaciones conllevan la posibilidad de provocar enfermedades en veteranos que vuelven a su país después de combatir en otros territorios.

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El efecto de las enfermedades infecciosas agudas de la guerra que alguna vez constituyó la causa principal de mortalidad fuera del combate ha aminorado en grado significativo en las guerras modernas, en buena medida por el empleo de vacunas preventivas y el uso temprano de antibióticos. Sin embargo, dichas enfermedades agudas son todavía una causa importante de complicaciones en el personal militar movilizado (cuadro 152e-1). Muchas de las infecciones agudas, como gripe (influenza), meningitis meningocócica, hepatitis A y neumopatía por adenovirus, pueden evitarse con la vacunación sistemática de las tropas. Otras, como la gastroenteritis bacteriana y las infecciones de vías respiratorias por virus, constituyen aún causas comunes de complicaciones menores entre las fuerzas de combate. La incidencia de otras infecciones agudas como el paludismo y el dengue se puede disminuir en grado adecuado (aunque no son erradicables del todo) con fármacos profilácticos, medidas protectoras personales y supresión de vectores. De modo ocasional, las infecciones con periodos breves de incubación y transmitidas poco antes de abandonar los puntos de batalla, pueden manifestarse en clínica sólo cuando la tropa retorna a su país de origen. Esto ocurrió en un “grupo” de casos de tifus por garrapata africana adquirido durante las misiones de tropas estadounidenses en Somalia y Botswana a principios del decenio de 1990. Sin embargo, muchas infecciones agudas con periodos breves de incubación clínica ceden por sí solas o reaccionan al tratamiento, y no se identifican al volver los veteranos de guerra; se describen más adelante.

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