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INTRODUCCIÓN

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El género Clostridium comprende más de 60 especies que pueden ser comensales de la microflora intestinal o causar infecciones diversas en seres humanos y animales por la producción de innumerables exotoxinas proteináceas. Por ejemplo, C. tetani y C. botulinum ocasionan enfermedades clínicas específicas porque elaboran toxinas aisladas, pero muy potentes. Por el contrario, C. perfringens y C. septicum originan infecciones necrosantes devastadoras atribuibles a múltiples toxinas, que incluyen proteasas, fosfolipasas y citotoxinas bacterianas.

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ETIOLOGÍA

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Las formas vegetativas de las especies de Clostridium son pleomorfas, baciliformes y dispuestas solas o en cadenas cortas (fig. 179-1); los extremos de dichas formas son redondeados o a veces en punta. Los clostridios captan la tinción para grampositivos en las etapas iniciales de su crecimiento, pero al parecer más adelante en el ciclo o en muestras de tejido infectado, son gramnegativos o son variables en ese sentido. Casi todas las cepas son móviles, y para ello se valen de flagelos peritricosos; C. septicum prolifera en medios sólidos. Entre las especies inmóviles están C. perfringens, C. ramosum y C. innocuum. Casi todas las especies son anaerobios obligados, aunque varía mucho la tolerancia de los clostridios al oxígeno; algunas especies como C. septicum y C. tertium proliferarán, pero no generarán esporas en un medio aéreo.

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FIGURA 179-1.

Micrografía electrónica de rastreo de C. perfringens.

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Los clostridios producen más toxinas proteínicas que cualquier otro género bacteriano y se han identificado más de 25 toxinas de este género que son letales para los ratones; entre ellas están neurotoxinas, enterotoxinas, citotoxinas, colagenasas, permeasas, toxinas necrosantes, lipasas, lecitinasas, hemolisinas, proteinasas, hialuronidasas, DNasas, ADP-ribosiltransferasas y neuraminidasas. Algunas de las toxinas más potentes conocidas son la neurotoxina botulínica y la tetánica; las dosis letales son de 0.2 a 10 ng/kg para los seres humanos. La toxina epsilon, que es una proteína de 33-kDa producida por C. perfringens de tipos B y D, origina edema y hemorragia en el encéfalo, el corazón, la médula espinal y los riñones de animales. Se le considera la más letal de las toxinas de clostridios, con posibilidades de usarse en ataques de bioterrorismo (cap. 261e). Se conocen las secuencias genómicas de algunos clostridios patógenos y es posible que faciliten una visión integral que permita entender los factores de virulencia que participan en la patogenia de este género de microorganismos.

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EPIDEMIOLOGÍA Y TRANSMISIÓN

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La distribución de las especies de Clostridium es amplia en la naturaleza; forman endosporas que se encuentran a menudo en la tierra, las heces, las aguas negras y sedimentos marinos. Los aspectos ecológicos de C. perfringens en la tierra están determinados en gran medida por el grado y la duración de la crianza de animales en un sitio particular y repercuten de manera importante en la incidencia ...

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