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INTRODUCCIÓN

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“La humanidad tiene tres grandes enemigos: la fiebre, el hambre y la guerra; de ellos, el mayor y más terrible, con mucho, es la fiebre.”

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William Osler

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El paludismo o malaria es una enfermedad producida por protozoos, transmitida por la picadura del mosquito Anopheles infectado. Es la más importante de todas las parasitosis de seres humanos, se transmite en 106 países en que moran tres mil millones de personas y causa aproximadamente 2 000 fallecimientos cada día. Las tasas de mortalidad están en fase de disminución, como consecuencia de programas de erradicación muy eficaces, en algunos países. El paludismo ha sido eliminado de Estados Unidos, Canadá, Europa y Rusia. Sin embargo, a finales del siglo XX y comienzos del XXI, su prevalencia, a pesar de lo mencionado, aumentó en muchas zonas de los trópicos. Entre los elementos que han intervenido en la reactivación de la enfermedad están el aumento de la resistencia del parásito a fármacos, la resistencia de sus vectores a los insecticidas y los viajes y la migración de seres humanos. En fecha reciente ha habido transmisiones locales ocasionales de paludismo importado en varias regiones del sur y del este de Estados Unidos, así como en Europa, lo cual indica el continuo peligro que existe en los países sin paludismo. A pesar de que han surgido innumerables iniciativas nuevas y fructíferas de erradicación y también otras promisorias de investigación, el paludismo sigue siendo, como lo fue durante siglos, una pesada carga en comunidades tropicales, una amenaza en países no endémicos y un peligro para los viajeros.

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ETIOLOGÍA Y PATOGENIA

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Seis especies del género Plasmodium ocasionan casi todas las infecciones palúdicas en los seres humanos. Éstas comprenden P. falciparum, P. vivax, dos especies simpátricas morfológicamente idénticas de P. ovale (tal como lo sugieren datos recientes); P. malariae, y en el sudeste asiático, P. knowlesi, parásito del paludismo de simios (cuadro 248-1). Prácticamente todas las defunciones son causadas por el paludismo de tipo falciparum, pero P. knowlesi, y a veces P. vivax, pueden ocasionar enfermedad grave.

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CUADRO 248-1

Características de las especies de Plasmodium que infectan al ser humano

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