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INTRODUCCIÓN

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Seis especies de protozoos parásitos hemáticos originan paludismo de humanos (cap. 248): Plasmodium falciparum, que a menudo es farmacorresistente y a veces letal; los parásitos recidivantes Plasmodium vivax y Plasmodium ovale (con los que al parecer constituyen las dos especies simpátricas morfológicamente idénticas de P. ovale); Plasmodium malariae que persiste en cantidades pequeñas durante años y en caso de infecciones en individuos que viven en los bosques tropicales del sudeste asiático o muy cerca de ellos, Plasmodium knowlesi, parásito de simios que se asemeja microscópicamente a P. falciparum (formas jóvenes) y P. malariae (formas antiguas), pero identificado definitivamente por métodos moleculares.

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Los parásitos del paludismo se observan con facilidad bajo el microscopio (× 1 000 de aumento) en frotis de gota gruesa y fina teñidos con colorantes supravitales (p. ej., Giemsa, Field, Wright, Leishman). Las características morfológicas de los parásitos se presentan en el cuadro 250e-1. En el frotis de gota gruesa, la lisis de los eritrocitos provocada por el agua deja sólo los leucocitos y los parásitos teñidos, lo cual hace posible la detección de cantidades tan bajas como 50 parásitos/μL. Este grado de sensibilidad es más de 100 veces mayor en comparación con el caso del frotis de gota fina, en el cual los eritrocitos están fijados y los parásitos del paludismo se observan dentro de las células. El frotis de gota fina es mejor para detectar la especie y suministra información pronóstica útil en el caso de paludismo grave por P. falciparum. Existen muchos factores relacionados con un mayor riesgo de mortalidad: recuentos parasitarios altos, parásitos más maduros (>20% contiene pigmento visible de paludismo) y pigmento de paludismo fagocitado en >5% de los neutrófilos.

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CUADRO 250e-1

Características morfológicas de los parásitos causantes del paludismo en seres humanosa

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