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INTRODUCCIÓN

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Un signo inequívoco del siglo XXI es la amenaza de un ataque terrorista en que se usen artefactos nucleares o material radiactivo. El ataque en cuestión puede originar efectos médicos y psicológicos peculiares que obligarían la intervención inmediata de los miembros de la comunidad médica. Este capítulo muestra los posibles ámbitos en que podría ocurrir un ataque con empleo de radiación y también los principios médicos para afrontar dichas amenazas.

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Se puede dividir en dos grandes categorías a los incidentes terroristas con consecuencias radiológicas. La primera sería el uso de artefactos de dispersión radiológica. Dichos artefactos diseminarían material radiactivo a propósito y sin detonación nuclear. El ataque con dicha forma de dispersión como objetivo ocurriría por medio del uso de explosivos corrientes con radionúclidos incorporados (“bombas sucias”), una o más instalaciones nucleares, o buques o submarinos impulsados por energía nuclear. Otros medios incluirían la detonación de armas nucleares de funcionamiento defectuoso sin dispersión nuclear (“granadas nucleares”), e instilación de radionúclidos en alimentos o agua. La segunda situación, que es la menos probable, es el uso real de armas nucleares. Cada situación tiene sus propios aspectos médicos, incluidas las lesiones comunes o “tradicionales” por ondas expansivas o de origen térmico, la penetración en un campo de radiación y la exposición a contaminación externa o interna después de una explosión radiactiva.

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TIPOS DE RADIACIÓN POR RADIOISÓTOPOS

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Los isótopos atómicos con números desiguales de protones o neutrones son normalmente inestables; descargan partículas o energía a la materia al intentar su estabilidad, fenómeno que se denomina radiación. Las partículas con masa, como las alfa, electrones, neutrones o ambos, pueden transferirse durante dicho proceso (radiaciones alfa, beta y de neutrones, respectivamente); como otra posibilidad, la transferencia puede comprender solamente energía en la forma de rayos gamma. La radiación alfa (α) consiste en partículas pesadas de carga positiva, de las cuales cada una contiene dos protones y dos neutrones. Las partículas alfa por lo general se emiten de los isótopos que tienen un número atómico ≥82, como el uranio y plutonio. Por su gran tamaño, estas partículas tienen una capacidad de penetración muy limitada. Cualquier obstáculo delgado, como las ropas o la misma piel humana, les impiden penetrar en el cuerpo. Por consiguiente, constituyen un riesgo pequeño por exposición externa; sin embargo, si de alguna forma se internalizan, las partículas alfa originarían daño importante a las células humanas cercanas a ellas.

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La radiación beta (β) se genera por electrones, que son partículas pequeñas, ligeras y de carga negativa (tienen una masa de aproximadamente 1/2 000 de la del neutrón o la del protón). Los electrones avanzan sólo una pequeña distancia finita en los tejidos, según la energía que posean. La exposición a partículas beta es frecuente en muchos accidentes por radiación. La liberación de yodo radiactivo en los accidentes de plantas nucleares es la forma de radiación beta mejor estudiada de este grupo. Las ...

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