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Estudio del paciente con cáncer

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INTRODUCCIÓN

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La aplicación de las técnicas actuales de tratamiento (intervención quirúrgica, radioterapia, quimioterapia y tratamiento biológico) consigue la curación de casi dos de tres pacientes con cáncer. Sin embargo, los enfermos experimentan el diagnóstico de cáncer como uno de los acontecimientos más traumáticos y perturbadores de sus vidas. Con independencia del pronóstico, el diagnóstico conlleva un cambio en la propia imagen de la persona y en su papel en el hogar y en el trabajo. El pronóstico de una persona a quien se acaba de detectar cáncer de páncreas es el mismo que el de un sujeto con estenosis aórtica en la que aparecen los primeros síntomas de insuficiencia cardiaca congestiva (supervivencia promedio de aproximadamente ocho meses). Sin embargo, el paciente con cardiopatía puede permanecer activo y mantener una visión de sí mismo como una persona intacta en la que simplemente hay una parte que funciona mal, un órgano que está enfermo (“un corazón de mala calidad”). En cambio, el individuo con cáncer de páncreas tiene una imagen propia completamente alterada y es visto de manera distinta por la familia y por cualquier persona que conozca el diagnóstico. Esta persona está siendo atacada e invadida por una enfermedad que puede estar en cualquier parte del cuerpo. Cada síntoma adquiere una importancia desesperante. El cáncer es una excepción a la interacción coordinada entre células y órganos. En general, las células de un organismo multicelular están programadas para la colaboración. Muchas enfermedades se producen porque las células especializadas fracasan en el desempeño de la tarea que tienen asignada. El cáncer lleva esta alteración un paso más adelante. No sólo existe un fracaso de la célula cancerosa para mantener la función especializada de su tejido de origen, sino que además ataca a “los suyos”; la célula cancerosa compite para sobrevivir utilizando la capacidad de mutación y la selección natural para buscar ventajas sobre las células normales en una recapitulación de la evolución. Una consecuencia del comportamiento “traidor” de las células cancerígenas es que el paciente se siente traicionado por su cuerpo. El sujeto con cáncer siente que él y no simplemente una parte de su cuerpo, ha enfermado.

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MAGNITUD DEL PROBLEMA

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En Estados Unidos, no existe ningún registro del cáncer a escala nacional; por ello, la incidencia de cáncer se calcula a partir de los datos de los National Cancer Institute’s Surveillance, Epidemiology, and End Results (SEER), que tabulan las curvas de incidencia y mortalidad a partir de nueve zonas que constituyen alrededor de 10% de la población de Estados Unidos y a partir de los datos de población del Bureau of the Census. En 2010 se diagnosticaron 1 millón 530 000 casos nuevos de cáncer invasor (789 620 en varones y 739 940 en mujeres) y 569 490 personas (299 200 varones y 270 290 mujeres) fallecieron por cáncer. En el cuadro 81-1, se muestra la distribución ...

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