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INTRODUCCIÓN

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La cefalea (dolor de cabeza) constituye una de las entidades clínicas por las que más se busca atención médica. Su diagnóstico y tratamiento se basan en una estrategia clínica cuidadosa, ampliada por el conocimiento de las características anatómicas, fisiológicas y farmacológicas de las vías del sistema nervioso que median los diversos síndromes de ese tipo.

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PRINCIPIOS GENERALES

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La clasificación creada por la International Headache Society define a la cefalea como primaria o secundaria (cuadro 14-1). La primaria es aquella en que el dolor y sus características constituyen el cuadro intrínseco, en tanto que la secundaria es causada por problemas exógenos. El dolor primario suele originar incapacidad considerable y deterioro de la calidad de vida. La forma secundaria leve como la que surge con infecciones de vías respiratorias altas es frecuente, pero rara vez genera un problema preocupante. La cefalea que puede ser letal es más bien rara, pero se necesita vigilancia para identificar y tratar apropiadamente a quienes la padecen.

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CUADRO 14-1Causas comunes de cefalea
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ANATOMÍA Y FISIOLOGÍA DE LA CEFALEA

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El dolor suele aparecer con la estimulación de nociceptores periféricos, por reacción a lesiones hísticas, distensión visceral u otros factores (cap. 11). En esas situaciones la percepción del dolor es una respuesta normal (fisiológica) mediada por el sistema nervioso sano. El dolor también puede surgir cuando se lesionan o activan inapropiadamente vías sensoriales (del dolor) del sistema nervioso periférico o central. La cefalea puede obedecer a uno o a los dos mecanismos. Las estructuras craneales que producen dolor son relativamente escasas: el cuero cabelludo, la arteria meníngea media, los senos de la duramadre, la hoz del cerebro y los segmentos proximales de las grandes arterias piales. El epéndimo ventricular, el plexo coroideo, las venas piales y gran parte del tejido encefálico no generan dolor.

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Las estructuras básicas que intervienen en la cefalea primaria al parecer son:

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  • Los vasos intracraneales grandes y la duramadre, así como las terminaciones periféricas del nervio trigémino que los inervan.

  • La porción caudal del núcleo del trigémino que llega a las astas dorsales de la porción cervical superior de la médula y recibe impulsos de las raíces del primer y del segundo nervio cervicales (complejo trigeminocervical).

  • Regiones rostrales de procesamiento del dolor, como el tálamo ventroposteromedial y la corteza.

  • Los sistemas moduladores del dolor en el cerebro los cuales modulan los impulsos provenientes de los nociceptores trigeminales ...

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