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TOS

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La tos desempeña una función protectora esencial en las vías respiratorias y los pulmones de los seres humanos. Sin el reflejo tusígeno eficaz todos estaríamos en peligro de retener secreciones de las vías mencionadas y material aspirado, lo cual predispondría a infección, atelectasia y un cuadro de disfunción respiratoria. En el otro extremo, la tos excesiva es agotadora y entre sus complicaciones a veces están emesis, síncope, dolor muscular o fracturas de costillas, y agrava en ocasiones hernias abdominales o inguinales e incontinencia urinaria. La tos a menudo es un indicio de la existencia de una enfermedad de vías respiratorias. En muchos casos es una manifestación esperada y aceptada de enfermedad, como ocurriría durante una infección aguda de dichas vías. Sin embargo, la tos persistente, sin que existan otros síntomas de tipo respiratorio, suele ser la causa por la que los pacientes soliciten atención médica y es el trastorno que comprende 10 a 30% de las consultas con neumólogos.

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MECANISMO DE LA TOS

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La tos espontánea es desencadenada por la estimulación de las terminaciones sensitivas que, en opinión de los expertos, son predominantemente los receptores y las fibras C, de adaptación rápida. El reflejo tusígeno puede ser iniciado por estímulos químicos (como la capsaicina) y mecánicos (p. ej., partículas en el aire contaminado). En los receptores y las fibras C de adaptación rápida se identifica un canal catiónico llamado receptor vanilloide de tipo 1, y es precisamente el que corresponde a la capsaicina y su expresión se intensifica en personas con tos crónica. Las terminaciones aferentes están distribuidas abundantemente en la faringe, la laringe y las vías respiratorias y llegan a nivel de los bronquíolos terminales e incluso al parénquima pulmonar. También se les identifica a veces en la rama auricular del nervio neumogástrico, llamada nervio de Arnold (meato auditivo externo) y en el esófago. Los estímulos sensitivos cursan por el neumogástrico y los nervios laríngeos superiores hasta la región del tallo encefálico en el núcleo y el fascículo solitario, identificado de manera imprecisa como “centro de la tos”. La estimulación mecánica de la mucosa bronquial en un pulmón injertado (en el cual ha sido seccionado el neumogástrico) no genera tos.

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El reflejo de la tos comprende una serie perfectamente concertada de acciones musculares involuntarias, y también la posibilidad de recibir impulsos de vías corticales. Las cuerdas vocales se acercan en la línea media, con lo cual hay oclusión transitoria de la zona alta de las vías respiratorias. Los músculos de la espiración se contraen, y generan tensiones intratorácicas positivas incluso de 300 mmHg. Al ceder repentinamente la contracción laríngea se generan flujos espiratorios rápidos los cuales rebasan la franja “periférica” normal de flujo espiratorio máximo que aparece en la curva de flujo-volumen (fig. 34-1).

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Figura 34-1

Rizo de flujo-volumen. Curva de flujo-volumen con picos de flujo espiratorio grande que se logra con la tos.

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