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INTRODUCTIÓN

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La diarrea y el estreñimiento son trastornos sumamente frecuentes y, en conjunto, causan pérdidas enormes por morbilidad, productividad laboral y consumo de recursos médicos. En todo el mundo hay más de 1 000 millones de individuos que cada año sufren uno o más accesos de diarrea aguda. De los 100 millones de estadounidenses que año tras año padecen diarrea aguda, casi la mitad se ve obligada a restringir sus actividades, 10% debe consultar al médico, alrededor de 250 000 tienen que ser hospitalizados y casi 5 000 (principalmente ancianos) fallecen. Se calcula que la carga económica anual que esto supone para la sociedad supera los 20 000 millones de dólares. La diarrea infecciosa aguda sigue siendo una de las causas más frecuentes de muerte en países pobres, en particular en niños y es motivo de dos a tres millones de fallecimientos cada año. A diferencia de ello, el estreñimiento rara vez causa la muerte y es muy común en países ricos, propicia automedicación y en 33% de los casos el enfermo consulta al médico. Las estadísticas poblacionales sobre diarrea y estreñimiento crónicos son más inciertas, tal vez por las definiciones y notificación variables, pero la frecuencia de ambos problemas también es grande. Las encuestas poblacionales en Estados Unidos señalan índices de prevalencia de diarrea crónica de 2 a 7% y de estreñimiento crónico de 12 a 19% y la frecuencia de este último es dos veces mayor en mujeres que en varones. La diarrea y el estreñimiento son dos de las dolencias que con mayor frecuencia llevan a consultar al internista y a los médicos generales o familiares y ambas comprenden casi 50% de los casos que se envían al gastroenterólogo.

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Aunque en un extremo del espectro la diarrea y el estreñimiento pueden significar simplemente síntomas molestos, en el otro constituyen trastornos graves capaces de amenazar la vida. Incluso un síntoma leve de este tipo puede ser el indicio de una lesión subyacente grave del tubo digestivo, como el cáncer colorrectal, o de todo el organismo, como una enfermedad tiroidea. Ante la heterogeneidad de sus causas y la posible gravedad de estos dos cuadros tan frecuentes, es indispensable que el médico conozca la fisiopatología, los métodos de diagnóstico y las bases terapéuticas de la diarrea y el estreñimiento, a fin de prestar asistencia racional y rentable.

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FISIOLOGÍA NORMAL

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La función principal del intestino delgado es digerir y asimilar nutrientes de alimentos. Junto con el colon desempeña funciones importantes que regulan la secreción y la absorción de agua y electrólitos; el almacenamiento y transporte ulterior del contenido intraluminal, en sentido aboral y la recuperación de algunos nutrientes después del metabolismo de carbohidratos por parte de bacterias, que no son absorbidos en el intestino delgado. En el cuadro 40-1 se resumen las principales funciones motoras. Las alteraciones del control de los líquidos y electrólitos contribuyen importantemente a la aparición de la diarrea y los ...

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