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INTRODUCCIÓN

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Gracias en gran parte a la fuerza del análisis genético realizado en organismos modelos como Caenorhabditis elegans (nematodo), Drosophila melanogaster (mosca de la fruta) y ratón de laboratorio, se han hecho grandes avances esclareciendo lo que se denomina modulaciones “públicas” del envejecimiento biológico intrínseco, es decir, el común de las acciones genéticas en diversos tipos taxonómicos que explican, en parte, la plasticidad del envejecimiento. Existen pistas indicando que cuando menos una de estas vías conservadas opera en nuestra propia especie. Tales observaciones, combinadas con las investigaciones de otras vías bioquímicas, una historia larga de investigación sobre los beneficios de las restricciones alimenticias (que recientemente comprende el resultado inicial sobre sus efectos beneficiosos sobre la conservación de la salud y la vida en un primate) (fig. 71-1) y los avances espectaculares en la genómica despiertan la posibilidad de que algún día podamos retrasar el inicio y la velocidad del envejecimiento. Estas intervenciones pueden prolongar la conservación de la salud y, por lo tanto, la longevidad funcional en gran parte de nuestra población. Sin embargo, dichos conocimientos nuevos aún se encuentran muy lejos de la versión clínica. Muchos investigadores incluso dudan de la importancia de estos hallazgos experimentales. Además, se necesita mucha más información sobre la fisiopatología del envejecimiento, principalmente en modelos de invertebrados que han proporcionado la mayor parte de los conocimientos sobre las modulaciones genéticas de la longevidad. También se necesitará información más detallada sobre la repercusión de la longevidad en lo que se puede describir como el “deterioro terminal” de la vida, que es la fase de la vida del ser humano donde se prolongan la morbilidad y la fragilidad y se pierde la independencia. Estos deterioros terminales comprenden gran proporción de los costos en salud. Por último, los conocimientos nuevos prometedores deben ser revisados por expertos en ética, economistas, sociólogos y científicos políticos, entre otros, sobre las repercusiones que tendrán en la sociedad las versiones clínicas de gran escala.

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Figura 71-1

Fotografías de un mono Rhesus (A, B) viejo (27.6 años de edad) con restricción calórica (CR) frente a un testigo de la misma edad (C, D). La longevidad promedio de los animales testigo en cautiverio es de 27 años y su longevidad máxima es de unos 40 años. La CR (30% de testigos alimentados a voluntad) empezó durante su madurez (entre 7 y 14 años). Los animales de restricción exhibieron una mayor sensibilidad insulínica, menos grasa, mayor masa muscular y menos enfermedades (diabetes, neoplasias, cardiovasculares, atrofia cerebral). El análisis preliminar de las curvas de supervivencia concuerda con la longevidad más prolongada del grupo sometido a CR. (Reimpresa de RJ Colman y col: Science 235:201, 2001; con autorización.)

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DEFINICIONES DEL ENVEJECIMIENTO: FENOTIPOS DE LA SENECTUD

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Los gerontólogos de mamíferos por lo general definen al envejecimiento en términos del deterioro gradual, insidioso y progresivo ...

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