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INTRODUCCIÓN

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Los cánceres se caracterizan por crecimiento celular no regulado, invasión de tejidos y metástasis. Una neoplasia es benigna cuando crece en forma no regulada sin invadir tejidos. La presencia de ambos rasgos es característica de las neoplasias malignas. Los tumores malignos se nombran según su origen: los provenientes de tejido epitelial se llaman carcinomas, los derivados de tejidos mesenquimáticos son sarcomas y los que se originan en tejido hemopoyético son leucemias olinfomas.

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Los cánceres casi se generan como consecuencia de alteraciones genéticas. El coriocarcinoma puede ser una excepción a esta regla, porque cuando se inserta de manera experimental una célula de coriocarcinoma en un blastocisto animal, la célula neoplásica da origen a estructuras corporales normales bajo la influencia del embrión en desarrollo. Este fenómeno sería improbable en presencia de daño genético irreversible.

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Algunos tumores malignos parecen resultado de una alteración en un gen dominante que impulsa la proliferación celular descontrolada. Los ejemplos incluyen la leucemia mieloide crónica (abl) y el linfoma de Burkitt (c-myc). Los genes que favorecen el crecimiento celular cuando se alteran a menudo se llaman oncogenes. Se identificaron por primera vez como elementos críticos de los virus que producen tumores en animales; más tarde se descubrió que los genes virales tienen contrapartes normales con funciones importantes en la célula y que fueron capturados y modificados por los virus a su paso de un hospedador a otro.

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Sin embargo, casi todos los cánceres humanos se caracterizan por múltiples anomalías genéticas, cada una de las cuales contribuye a la pérdida del control de la proliferación y diferenciación celulares, y a la adquisición de capacidades, como la invasión hística y la angiogénesis. Muchos tumores malignos pasan por etapas identificables con fenotipos cada vez más anormales: de hiperplasia al adenoma, a la displasia, al carcinoma in situ, al cáncer invasivo (cuadro 84-1). Tales propiedades no existen en la célula adulta normal de la que proviene el tumor. En realidad, las células normales tienen una gran cantidad de salvaguardas contra la proliferación descontrolada y la invasión.

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CUADRO 84-1Características fenotípicas de las células cancerosas

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