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INTRODUCTIÓN

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Para diagnosticar una infección por medio de técnicas de laboratorio, se necesita demostrar de manera directa o indirecta la presencia de virus, bacterias, hongos y parásitos en los tejidos, líquidos o excreciones del hospedador. Los laboratorios de microbiología clínica son los encargados de preparar las muestras y de precisar la susceptibilidad de bacterias y hongos patógenos a antibióticos. Por costumbre, la detección de patógenos ha dependido en gran medida de su visualización microscópica en el material, o la proliferación de microorganismos en medios de laboratorio. En términos generales, la identificación se ha basado en las características fenotípicas como los perfiles de fermentación en el caso de las bacterias; los efectos citopáticos de los cultivos hísticos en busca de agentes virales, y la morfología microscópica de hongos y parásitos. Las técnicas son fiables y suelen ser lentas. Como un dato cada vez más frecuente, el empleo de sondas a base de ácido nucleico se ha tornado el método corriente de detección, cuantificación, identificación, o para los tres fines, en el laboratorio de microbiología clínica, y ha sustituido poco a poco a la definición fenotípica y los métodos de visualización microscópica.

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MÉTODOS DE DETECCIÓN

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La revaloración de los métodos utilizados en el laboratorio de microbiología clínica ha permitido crear estrategias para detectar patógenos por medio de sistemas de detección no visual de señales biológicas. Gran parte de la metodología en cuestión se basa en el uso del sistema de detección electrónica que utilizan ordenadores complejos (computadoras), pero relativamente baratos, o sondas de ácido nucleico dirigidas a DNA o RNA específicos. El capítulo presente se ocupa de los métodos con que se cuenta y los que están en fase de estudio y valoración.

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SEÑALES BIOLÓGICAS
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Una señal biológica es un material que puede ser diferenciado las veces que sea necesario de otras sustancias presentes en el mismo entorno físico. Los aspectos fundamentales en el empleo de las señales biológicas (o electrónicas), incluyen diferenciarlas del “ruido de fondo” y traducirlas en información con significado. Entre los ejemplos de señales biológicas aplicables a la microbiología clínica están los componentes estructurales de bacterias, hongos y virus; antígenos específicos; productos metabólicos terminales; secuencias de bases peculiares de DNA o RNA; enzimas; toxinas u otras proteínas y polisacáridos de superficie.

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SISTEMAS DE DETECCIÓN
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Se utiliza un detector para captar una señal y diferenciar entre ella y el ruido de fondo. Los sistemas de detección varían desde el propio técnico con capacidad y entrenamiento para valorar las variaciones morfológicas, hasta instrumentos electrónicos sensibles como los cromatógrafos de gas-líquido acoplados a sistemas computarizados para el análisis de señales. La sensibilidad de detección de las señales varía ampliamente; es esencial utilizar un sistema de detección que diferencie grados mínimos de la señal incluso en caso de haber “ruido de fondo” biológico, lo cual equivale a que sea sensible y específico. Entre los ...

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