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INTRODUCTIÓN

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Aunque durante decenios se han logrado adelantos notables en la profilaxis y el tratamiento de las enfermedades infecciosas, éstas siguen siendo una causa importante de muerte y debilidad y han empeorado las condiciones de vida de muchos millones de personas en todo el mundo. Las infecciones deben tenerse en cuenta en el diagnóstico diferencial de los síndromes de cada órgano y aparato y, por afectar a muchos sistemas del organismo, es frecuente que pongan a prueba la pericia diagnóstica del médico.

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TRANSICIÓN EPIDEMIOLÓGICA DE LAS ENFERMEDADES INFECCIOSAS

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Con el advenimiento de los antimicrobianos, muchos médicos sobresalientes creyeron que las enfermedades infecciosas serían eliminadas pronto y quedarían relegadas a la historia de la medicina. Efectivamente, desde la Segunda Guerra Mundial se han elaborado cientos de antibióticos, muchos de los cuales son potentes, inocuos y eficaces no sólo contra bacterias, sino también contra virus, hongos y parásitos. Sin embargo ahora se comprueba que, conforme se perfeccionaban los antimicrobianos, los microorganismos mejoraban la capacidad de eludir aun las mejores armas y reforzaban la habilidad para contraatacar con nuevas estrategias de supervivencia. La resistencia a los antibióticos aparece con una velocidad alarmante en toda clase de agentes patógenos de los mamíferos. Los neumococos resistentes a la penicilina y los enterococos resistentes a la vancomicina se han convertido en algo cotidiano. Incluso han aparecido cepas de Staphylococcus aureus con menor sensibilidad a la vancomicina. Estos microorganismos plantean auténticos problemas clínicos en el tratamiento de las infecciones que hace pocos años se corregían con relativa facilidad. Enfermedades que hace tiempo se creyeron erradicadas del mundo desarrollado, como la tuberculosis, el cólera o la fiebre reumática, han reaparecido con nueva agresividad. Además, ciertos microorganismos nuevos y recién descubiertos han entrado en contacto con el ser humano a causa de las modificaciones del ambiente y los movimientos de las poblaciones. Un ejemplo de la propensión de los microorganismos patógenos a escapar de sus nichos habituales es el brote alarmante de encefalitis que se produjo en Nueva York en 1999 debido al virus del Nilo occidental, que nunca antes se había aislado en América. En el año 2003, se reconoció por primera vez el síndrome respiratorio agudo grave (SARS, severe acute respiratory syndrome). Esta nueva entidad clínica es causada por un coronavirus de reciente aparición que quizá saltó desde un nicho animal para convertirse en un microbio patógeno importante para el ser humano. Durante más de 10 años, el mundo ha concentrado su atención en la gripe (influenza) aviar H5N1, que se diseminó rápidamente en las granjas de pollo de Asia, provocó muertes en los seres humanos expuestos y alcanzó Europa y África, acentuando el temor de una nueva pandemia de gripe. Sin embargo, cuando surgió la pandemia en el 2009, lo hizo de manera inesperada en Norteamérica y con una cepa de H1N1 al parecer proveniente del cerdo.

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En los últimos decenios, se han descubierto muchos microorganismos (fig. ...

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