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INTRODUCTIÓN

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Desde hace más de 100 años los enterococos fueron identificados como posibles patógenos de seres humanos, pero sólo en años recientes adquirieron importancia como causa de infecciones hospitalarias. La capacidad de tales microorganismos para sobrevivir y diseminarse en el entorno hospitalario y para adquirir los factores determinantes de resistencia a antibióticos complican mucho el tratamiento de algunas de las infecciones que causan en sujetos en estado crítico. En 1899 se mencionó por primera vez en las publicaciones francesas a los enterococos y se observó que aparecían en el tubo digestivo de los seres humanos y que tenían la capacidad de generar enfermedad grave. De hecho, en ese mismo año se hizo la primera descripción histopatológica de una infección enterocócica. La cepa clínica recuperada de un sujeto que murió a consecuencia de endocarditis se denominó en un principio Micrococcus zymogenes, para ser nombrada después Strepcococcus faecalis subespecie zymogenes, conocida en la actualidad como Enterococcus faecalis. La capacidad de la cepa para causar enfermedad grave en conejos y ratones mostró su potencial letal en los entornos apropiados.

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ETIOLOGÍA

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Los enterococos son microorganismos grampositivos. En las muestras clínicas tienen el aspecto de células solas, diplocócicas, de cadena corta (fig. 137-1), aunque en otras cepas se han observado cadenas largas. En un principio se les clasificó como estreptococos porque los microorganismos de los dos géneros comparten muchas características morfológicas y fenotípicas, entre ellas la reacción negativa frecuente a la catalasa. Sólo por medio de estudios de hibridación de DNA y después la secuenciación del rRNA 16S se demostró con claridad que había que agrupar a los enterococos como un género distinto del de los estreptococos. Sin embargo, a diferencia de la mayor parte de los estreptococos, los enterococos hidrolizan la esculina en presencia de sales biliares al 40% y proliferan en un medio con altas concentraciones de cloruro de sodio (6.5%) y a temperaturas altas (46°C). En general, los laboratorios clínicos informan que los enterococos son microorganismos no hemolíticos por su incapacidad para causar la lisis de eritrocitos ovinos y bovinos que a menudo se utilizan en las placas de agar; sin embargo, algunas cepas de E. faecalis causan la lisis de eritrocitos de seres humanos, caballos y conejos. La mayor parte de las especies de enterococos de importancia clínica hidrolizan la pirrolidonil-β-naftilamida (PYR, pyrrolidonyl-β-naphthylamide), característica que permite distinguir los enterococos de microorganismos del grupo de Streptococcus bovis (S. gallolyticus subespecie gallolyticus, S. gallolyticus subespecie pasteurianus, y S. infantarius subespecie coli) y de especies de Leuconostoc. En infecciones de seres humanos se han aislado cuando menos 18 especies de enterococos, pero una mayoría abrumadora de casos es causada por dos especies: E. faecalis yE. faecium. Especies aisladas con menor frecuencia son E. gallinarum, E. durans, E. hirae y E. avium.

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Figura 137-1

Tinción de Gram del cultivo de sangre de un paciente con bacteriemia por ...

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