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DEFINICIÓN

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La sífilis es una infección crónica generalizada causada por Treponema pallidum, subespecie pallidum, la cual se transmite por vía sexual y se caracteriza por fases de actividad separadas por periodos de latencia. Después de un periodo de incubación de dos a seis semanas, aparece la lesión primaria, que con frecuencia conlleva la aparición de linfadenopatía regional. La fase de bacteriemia secundaria, que por lo general se vincula con lesiones mucocutáneas diseminadas y linfadenopatías generalizadas, va seguida de una fase latente de infección subclínica que dura años o decenios. Es posible que se presente afectación del sistema nervioso central (SNC) en una fase temprana de la infección, que puede o no tener manifestaciones clínicas. En cerca de 33% de los casos no tratados aparece el periodo terciario, el cual se caracteriza por lesiones mucocutáneas, musculoesqueléticas o parenquimatosas de carácter destructivo, por aortitis o manifestaciones tardías del SNC.

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ETIOLOGÍA

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La familia Spirochaetales comprende cuatro géneros que son patógenos para el ser humano y para algunos animales: Leptospira, que induce leptospirosis (cap. 171); Borrelia, que causa la fiebre recurrente y la enfermedad de Lyme (caps. 172 y 173); Brachyspira, que origina infecciones intestinales y Treponema, que ocasiona las enfermedades llamadas treponematosis (cap. 170). Entre las especies de Treponema están T. pallidum subespecie pallidum, causante de la sífilis venérea; T. pallidum subespecie pertenue, la cual produce el pian y la frambesia; T. pallidum subespecie endemicum, que ocasiona el bejel o la sífilis endémica y, T. carateum, que es el microorganismo causal de la pinta. Hasta fecha reciente, las subespecies se diferenciaban predominantemente por los síndromes clínicos que generaban. Los investigadores han identificado signos moleculares que permiten diferenciar las tres subespecies de T. pallidum por medio de técnicas que se basan en la reacción en cadena de polimerasa (PCR, polymerase chain reaction), independientes de cultivos. Otras especies de Treponema encontradas en la boca, la mucosa de genitales y el tubo digestivo de seres humanos se han vinculado con enfermedades (p. ej., periodontitis), pero no hay certeza de que sean microorganismos etiológicos primarios.

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Treponema pallidum subespecie pallidum (en todo el texto que sigue se menciona simplemente como T. pallidum), el cual es una espiroqueta fina que muestra alrededor una membrana citoplásmica trilaminar, capa delicada de peptidoglucanos que le confiere rigidez estructural, así como una membrana exterior con abundantes lípidos que contiene una cantidad relativamente pequeña de proteínas integrales de membrana. El microorganismo se desplaza gracias a endoflagelos que lo rodean en forma espiral en el espacio periplásmico. Treponema pallidum no puede cultivarse in vitro y se sabía poco de su metabolismo hasta que en 1998 se definió la secuencia de su genoma. Este microorganismo posee muy pocas capacidades metabólicas porque no tiene los genes necesarios para la síntesis de novo de muchos aminoácidos, nucleótidos y lípidos. Además, ...

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