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INTRODUCCIÓN

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Los retrovirus, que constituyen una gran familia (Retroviridae), infectan de manera fundamental a los vertebrados. Poseen un ciclo exclusivo de replicación mediante el cual la información genética se codifica en el RNA en vez de hacerlo en el DNA. Los retrovirus contienen una DNA polimerasa dependiente de RNA (una transcriptasa inversa) que dirige la síntesis, en forma de DNA, del genoma del virus después de infectar una célula hospedadora. La designación retrovirus denota que la información en forma de RNA se transcribe a DNA en la célula hospedadora, una secuencia que ha echado por tierra un dogma central de la biología molecular: que la información se transmite en una sola dirección desde el DNA al RNA y de éste a la proteína. La observación de que era el RNA la fuente de la información genética en los agentes causantes de algunos tumores animales llevó a ciertos cambios de modelos en biología, no sólo con respecto a la dirección del flujo de la información genética, sino también en cuanto al origen viral de determinados cánceres y el concepto de los oncogenes como genes normales del hospedador, depurados y alterados por un vector viral.

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La familia Retroviridae comprende tres subfamilias (cuadro 188-1). Los miembros de dos de las familias que infectan a seres humanos con consecuencias patológicas de los deltarretrovirus, de los cuales el más importante en los seres humanos es el virus linfotrópico de linfocitos T humanos (HTLV, human T cell lymphotropic virus) de tipo I y los lentivirus, de los cuales el más importante para los seres humanos es el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH).

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CUADRO 188-1Clasificación de los retrovirus: familia Retroviridae
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La extensa gama de interacciones entre un retrovirus y su hospedador va desde sucesos totalmente benignos (p. ej., estado de portador asintomático de secuencias retrovirales endógenas en el genoma de la línea germinal de numerosas especies animales) hasta infecciones rápidamente letales (p. ej., la infección exógena por un virus oncógeno, como el del sarcoma de Rous en los pollos). La capacidad de los retrovirus de adquirir y alterar la estructura y la función de las secuencias de la célula hospedadora han revolucionado los conocimientos acerca de la carcinogenia molecular. Los virus pueden insertarse en el genoma de la línea germinal de la célula hospedadora y comportarse como un elemento genético ...

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