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INTRODUCCIÓN

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La función principal del aparato respiratorio es oxigenar la sangre y eliminar el dióxido de carbono (CO2), para lo cual se necesita que aquélla entre en contacto virtual con el aire puro para facilitar la transferencia de los gases respiratorios entre la sangre y el gas. Este proceso tiene lugar en los alvéolos pulmonares, donde la sangre que fluye por los capilares de la pared alveolar se encuentra separada del gas del alvéolo por una membrana en extremo delgada formada por células endoteliales y epiteliales aplanadas, a través de las cuales difunden y se equilibran los gases respiratorios. El flujo sanguíneo a través del pulmón es unidireccional a través del lecho vascular continuo, sobre el cual, la sangre venosa absorbe oxígeno y pierde CO2 hacia el gas inspirado.

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Los conductos por los que fluye el aire, por el contrario, llegan a un extremo cerrado en las paredes alveolares; como tal, el espacio alveolar debe contar con una ventilación corriente, en la cual el flujo de entrada de gas fresco se alterne en forma periódica con el flujo de salida del gas alveolar a la frecuencia respiratoria (RR, respiratory rate). Para disponer de una superficie alveolar enorme (en general, 70 m2) para la difusión de gases en la sangre dentro del volumen reducido de la cavidad torácica (de ordinario, 7 L), la naturaleza distribuyó tanto el flujo sanguíneo como la ventilación entre millones de alvéolos diminutos, que van de un extremo a otro de ramificaciones multigeneracionales tanto de las arterias pulmonares como de las vías respiratorias bronquiales. Debido a que la longitud y el calibre de los conductos varían a lo largo de las vías respiratorias, y a los efectos de la gravedad, las fluctuaciones de la presión del volumen y las limitaciones anatómicas de la pared torácica, las ventilaciones y las perfusiones relativas entre los alvéolos varían. No resulta sorprendente que para que el pulmón alcance la máxima eficiencia en el intercambio de gases, la ventilación con gas fresco de un alvéolo determinado deba corresponder con su perfusión.

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Para que el aparato respiratorio logre la oxigenación de la sangre y la eliminación del dióxido de carbono, debe ser capaz de ventilar el pulmón en forma rítmica para refrescar el gas alveolar, debe encargarse de la perfusión de cada alvéolo en forma proporcional a su ventilación y debe permitir una difusión adecuada de los gases respiratorios entre el gas alveolar y la sangre capilar. Además, debe ser capaz de adaptarse cuando se incremente en varias veces la demanda de captación de oxígeno o eliminación de CO2 por las necesidades metabólicas o las alteraciones acidobásicas. En vista de todo lo que necesita para su operación normal, no es de sorprender que muchas enfermedades trastornen la función respiratoria. En este capítulo se analizan con más detalle los determinantes fisiológicos de la ventilación y la perfusión pulmonares, y la forma en que la ...

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