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INTRODUCTIÓN

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La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) se define como un estado patológico que se caracteriza por una limitación del flujo de aire que no es del todo reversible (http://www.goldcopd.com/). La EPOC incluye el enfisema, un cuadro que se define en términos anatómicos y que se caracteriza por destrucción y ensanchamiento de los alvéolos pulmonares; la bronquitis crónica, un cuadro que se define en términos clínicos por tos crónica productiva, y la enfermedad de las vías respiratorias finas, en la que se estrechan los bronquíolos finos. Se considera que existe EPOC cuando hay una obstrucción duradera del flujo de aire; la bronquitis crónica sin obstrucción no se incluye dentro de la enfermedad pulmonar obstructiva crónica.

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La EPOC es la cuarta causa de fallecimientos en Estados Unidos, país en el que afecta a >10 millones de personas. También es una enfermedad que adquiere cada vez más importancia en todo el mundo como problema de salud pública. Las estimaciones sugieren que esta neumopatía pasará del sexto al tercer lugar como la causa más frecuente de muerte en todo el mundo en 2020.

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FACTORES DE RIESGO

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TABAQUISMO

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En 1964, el Advisory Committee to the Surgeon General of the United States concluyó que fumar cigarrillos constituía un grave factor de riesgo de muerte por bronquitis crónica y enfisema. Estudios longitudinales posteriores señalaron un descenso acelerado del volumen de aire expulsado dentrodel primer segundo de la maniobra espiratoria forzada (FEV1, forced expiratory volume in 1 s) en relación de dosis-respuesta con el hecho de fumar cigarrillos, lo que se expresa de manera habitual en cajetillas/año (el producto de multiplicar el promedio de cajetillas consumidas al día por el total de añosde tabaquismo). Dicha relación de dosis-respuesta entre la menor funciónpulmonar y la intensidad del tabaquismo explica la mayor prevalencia de EPOC a medida que la persona envejece. La cifra históricamente mayor de tabaquismo en los varones quizá explique la mayor prevalencia de EPOC entre ellos; sin embargo, la prevalencia de la enfermedad en las mujeres ha aumentado en los últimos 50 años, al ir disminuyendo la diferencia de tasas de tabaquismoentre ambos sexos.

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Se ha probado sin duda alguna que existe una relación causal entre fumar cigarrillos y la aparición de EPOC, pero se advierte una enorme variabilidad en la reacción al tabaquismo. El elemento más relevante que predice el FEV1 es el número de cajetillas de cigarrillos al año (fig. 260-1), pero sólo 15% de la variabilidad del FEV1 se explica por dicho parámetro (cajetillas/año). Este dato sugiere que hay otros factores ambientales, genéticos o de ambos tipos que contribuyen al impacto del tabaquismo sobre la génesis de la obstrucción del flujo de aire.

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Figura 260-1

Distribuciones del volumen espiratorio forzado en 1 s (FEV1) en una muestra de la población general estratificada según el ...

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