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INTRODUCCIÓN

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El tratamiento de los trastornos endocrinos obliga a conocer áreas tan amplias como el metabolismo intermediario, la fisiología de la reproducción, el metabolismo óseo y el crecimiento. Por tanto, la práctica de la endocrinología esta íntimamente vinculada al marco conceptual del conocimiento de la secreción hormonal, la acción hormonal y los principios de los sistemas de regulación por retroalimentación. El sistema endocrino se investiga fundamentalmente a través de las determinaciones de las concentraciones hormonales, que proporcionan al médico información diagnóstica muy útil. Casi todos los trastornos del sistema endocrino pueden tratarse eficazmente, una vez establecido el diagnóstico. Los desórdenes de deficiencias endocrinológicas son tratados con reemplazo hormonal fisiológico; los cuadros relacionados con el exceso de hormonas, causados por lo común por adenomas glandulares benignos, se tratan mediante extirpación quirúrgica del tumor o reduciendo la concentración hormonal con procedimientos médicos.

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ÁMBITO DE LA ENDOCRINOLOGÍA

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La especialidad de la endocrinología comprende el estudio de las glándulas y de las hormonas que éstas producen. El término endocrino fue acuñado por Starling para marcar el contraste entre las hormonas de secreción interna (endocrinas) y las de secreción externa (exocrinas) o secretadas hacia una luz, por ejemplo, las del aparato digestivo. El término hormona procede de una frase en griego que significa “poner en movimiento” y describe las acciones dinámicas de estas sustancias circulantes que despiertan respuestas celulares y regulan los procesos fisiológicos a través de mecanismos de retroalimentación.

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A diferencia de lo que sucede en otras especialidades médicas, no es posible definir a la endocrinología siguiendo líneas anatómicas estrictas. Las glándulas endocrinas clásicas (hipófisis, tiroides, paratiroides, islotes pancreáticos, suprarrenales y gónadas) establecen amplias comunicaciones con otros órganos a través del sistema nervioso, hormonas, citocinas y factores de crecimiento. Además de sus tradicionales funciones sinápticas, el encéfalo produce una amplia gama de péptidos hormonales que constituyen la base de la disciplina de la neuroendocrinología. Mediante la producción de factores liberadores hipotalámicos, el sistema nervioso central (SNC) ejerce una importante influencia reguladora sobre la secreción de las hormonas hipofisarias (cap. 339). El sistema nervioso periférico estimula a la médula suprarrenal. También existe una estrecha interrelación entre los sistemas inmunitario y endocrino. El glucocorticoide suprarrenal cortisol es un potente inmunodepresor. Las citocinas e interleucinas (IL) ejercen efectos profundos sobre las funciones de hipófisis, suprarrenales, tiroides y gónadas. Ciertas enfermedades endocrinas frecuentes, como las autoinmunitarias de la tiroides o la diabetes mellitus tipo 1, se deben a una alteración en la regulación de la vigilancia y tolerancia inmunitarias. Otras enfermedades menos comunes, como insuficiencia poliglandular, enfermedad de Addison e hipofisitis linfocítica, tienen también una base inmunitaria.

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La confluencia de la endocrinología con los procesos fisiológicos de otras especialidades diluye la función desempeñada por las hormonas. Así, éstas participan activamente conservando la presión arterial, el volumen intravascular y la resistencia periférica del aparato cardiovascular. Las sustancias vasoactivas como catecolaminas, angiotensina II, endotelina y ...

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