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El virus del Nilo occidental (WNV, del inglés West Nile virus) es un patógeno transmitido por un mosquito con una distribución que se ha expandido rápidamente. En 2003, se documentaron casi 10 000 casos en Estados Unidos, con 262 fallecimientos. La mayor parte de los estudios se han centrado en la enfermedad neurológica; sin embargo, sólo se produce meningitis o encefalitis en alrededor de 1 de cada 150 personas infectadas por el WNV. En un informe reciente, Watson et al. (2004) describen casos de fiebre del Nilo occidental (WNF, del inglés West Nile fever) sintomáticos sin enfermedad neurológica.

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En 2002, el Departamento de Salud Pública de Illinois comprobó todas las muestras de líquido cefalorraquídeo y sangre que se presentaron por sospecha de infección por arbovirus; el departamento también aceptó todos los resultados positivos de WNV comprobados por laboratorios comerciales. Se notificó a las autoridades sanitarias locales los resultados positivos de WNV y, en cada caso, se realizó una investigación epidemiológica. Se consideró que los pacientes con resultados positivos en la prueba y sin signos de enfermedad neurológica presentaban WNF.

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Durante el año estudiado, 331 casos documentados de infección por WNV cumplían la definición de WNF. De ellos, el 42 % cumplía los requisitos de inclusión debido a la residencia de los pacientes en jurisdicciones de los departamentos sanitarios locales participantes. Finalmente, se incluyó un total de 98 pacientes en el estudio. La fatiga fue el síntoma comunicado con mayor frecuencia y el de mayor duración, persistiendo durante una mediana de 36 días y comunicado por el 96 % de los interrogados. La debilidad muscular, que comunicó el 61 % de los pacientes, presentó la siguiente mediana de duración comunicada (28 días), y el 83 % de los pacientes afectados sufrió esta debilidad durante una mediana de más de siete días. La fiebre, la cefalea, el dolor o molestias musculares, el exantema, el dolor o la rigidez cervical, y la dificultad de concentración también fueron comunicados por más de la mitad de los participantes. Treinta pacientes fueron hospitalizados durante una mediana de cinco días; las tasas de hospitalización fueron superiores en los grupos de mayor edad. El retorno a un estado de salud normal tardó más de siete días en 89 casos, con una mediana de duración de la enfermedad de 60 días. Treinta días después del inicio de la enfermedad, el 63 % de los pacientes seguía presentando síntomas. La duración de la enfermedad fue similar en los diferentes grupos etarios. Entre los pacientes que trabajaban o iban al colegio, el 79 % presentó una mediana de absentismo de 10 días a causa de la enfermedad.

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Informes anteriores sobre la WNF han descrito una enfermedad leve y aguda, de 3 a 6 días de duración, con fiebre, malestar, cefalea, náuseas, vómitos y exantema. Este informe indica que la WNF es, con frecuencia, más grave de lo que previamente se ha reconocido. Este estudio proporciona información nueva importante sobre la ...

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