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En EE.UU. hay más de 2 millones de personas con fibrilación auricular (AF, del inglés atrial fibrillation). Las estadísticas de la American Heart Association (2004) indican que el 15-20% de los ictus se asocian con AF paroxística permanente; y con la edad, aumenta la probabilidad de AF e ictus asociado. La anticoagulación con warfarina se ha convertido en el tratamiento estándar para minimizar el riesgo de tromboembolia en pacientes con aleteo (flutter) o fibrilación auricular paroxística. Sin embargo, el tratamiento a largo plazo con warfarina no carece de dificultades ni de un riesgo significativo. Como complicaciones de este tratamiento se pueden producir hematoma subdural e intracerebral, así como hemorragia en los tractos digestivo y genitourinario. Además, debido a la falta de cumplimiento, la dificultad en la regulación de la dosis, las caídas frecuentes, las interacciones farmacológicas y, en ocasiones, la verdadera alergia a warfarina, puede ser difícil tratar a pacientes con indicaciones para anticoagulación.

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Entre las alternativas al tratamiento con warfarina se incluyen el tratamiento con ácido acetilsalicílico, clopidogrel o una combinación de ambos. Se ha mostrado que la administración de ácido acetilsalicílico solo es inferior a la de warfarina en pacientes con AF. La eficacia del clopidogrel en este contexto no se ha estudiado. Las estrategias para retirar la orejuela auricular izquierda (LAA, del inglés left atrial appendage) de la circulación son otro enfoque lógico para prevenir la formación de trombos y las complicaciones tromboembólicas en pacientes con AF.

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La premisa subyacente a la oclusión de la aurícula izquierda para minimizar el riesgo de tromboembolia en pacientes con AF es que la orejuela auricular izquierda, más que el cuerpo de la aurícula izquierda, es la fuente principal de tromboémbolos en la AF no reumática. Cuando mediante ecografía se observa un trombo en la aurícula izquierda, el 90% de las veces se localiza en la orejuela auricular (Blackshear, Odell, 1996). De hecho, la oclusión de la orejuela auricular izquierda para minimizar el riesgo de tromboembolia en la AF no es un concepto nuevo. Durante muchos años se ha combinado la valvuloplastia, reparación y sustitución mitral con el cierre quirúrgico de la orejuela auricular izquierda. La ligadura de dicha orejuela se puede realizar mediante cirugía a corazón abierto o a través de toracoscopia, aunque los resultados no han sido tan buenos como cabría esperar a la luz del enfoque quirúrgico. La ligadura del cuello de la orejuela auricular izquierda suele ser incompleta (Katz et al., 2000) y con frecuencia se vuelve a producir el flujo de sangre hacia dentro y hacia fuera de la orejuela. La utilidad de la exclusión quirúrgica de la orejuela auricular izquierda en pacientes con AF sometidos a cirugía de derivación coronaria se está probando en el Estudio de oclusión de la orejuela auricular izquierda (LAAOS, del inglés left atrial appendage occlusion study). La finalización del reclutamiento de pacientes y el seguimiento de los acontecimientos están en marcha.

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