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La recurrencia local del cáncer de mama es precursora de la afectación sistémica, y gran parte del abordaje terapéutico del cáncer de mama tiene por objeto prevenir la recurrencia local. Varios ensayos aleatorizados de gran magnitud han estudiado el efecto de la radioterapia local/regional sobre las tasas de recurrencia del cáncer de mama.

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En el estudio de la Columbia Británica se asignó al azar a mujeres premenopáusicas con afectación ganglionar, y cuyos cánceres primarios se habían tratado mediante mastectomía radical modificada, a recibir o no radioterapia (37.5 Gy en 16 fracciones sobre la pared torácica y los grupos de ganglios regionales, incluidos los mamarios internos) a mitad de un régimen de quimioterapia adyuvante (seis ciclos de ciclofosfamida, metotrexato y 5-fluorouracilo).

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Después de 20 años de seguimiento, el uso de la radioterapia se asoció a una mejoría del 30 % en la supervivencia libre de episodios a 20 años (35 % frente a 25 % en el grupo de control), a una reducción del riesgo de recurrencia del cáncer de mama del 37 % (48 % frente al 30 % en el grupo de control) y a una reducción del riesgo de presentar afectación sistémica del 34 % (48 % frente a 31 % en el grupo de control). Estos resultados son comparables a la magnitud del beneficio que se había comunicado tras 15 años de seguimiento (Ragaz et al., 1997).

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Sin embargo, a diferencia del informe de 1997, los 5 años adicionales de seguimiento han revelado un efecto significativo de la radioterapia en cuanto a mejoría de la supervivencia global (47 % frente a 37 % en el grupo de control, reducción del riesgo de muerte del 27 %) (Ragaz et al., 2005). La reducción del riesgo de recurrencia se observó en los dos grupos con sólo uno a tres ganglios positivos (supuestamente con riesgo de recurrencia moderado) y con cuatro o más ganglios positivos (riesgo de recurrencia elevado).

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Los pacientes tratados con radioterapia tuvieron un riesgo mucho mayor de presentar edema braquial que el de los pacientes sin radioterapia [15 pacientes (9.1 %) frente a 5 pacientes (3.2 %) entre los controles]. No obstante, el riesgo de muerte por causas distintas del cáncer de mama no resultó significativamente distinto entre los grupos.

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Este estudio tiene varias salvedades. En primer lugar, como las mujeres eran premenopáusicas, 20 años de seguimiento no bastan para valorar el efecto de la radioterapia sobre la incidencia de enfermedades cardiovasculares y segundos cánceres potencialmente mortales. Incluso en este momento del seguimiento, cuando aún cabe esperar episodios en relación con la radiación, la tasa de muertes por cánceres distintos del de mama fue de más del doble en el brazo radiado [14 muertes (8.5 %) frente a 6 muertes (3.5 %) entre los controles], aunque la diferencia no fuera estadísticamente significativa. En el brazo sometido a radioterapia, 3 mujeres han muerto de enfermedad cardiovascular, mientras que sólo hubo 1 muerte ...

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