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Las especies de Plasmodium son parásitos intracelulares obligados que se reproducen asexualmente en los eritrocitos. Cada año, varios cientos de millones de personas resultan infectadas por Plasmodium falciparum, y la continua reproducción asexual de este microorganismo produce síntomas clínicos, así como morbilidad y mortalidad. Los estadios asexuales de los parásitos se encuentran en vacuolas parasitóforas, elaboran una red membranosa en el citoplasma del eritrocito infectado y remodelan la membrana eritrocitaria mediante elevaciones electrodensas llamadas botones. El lado citoplasmático de cada botón se asocia a la proteína KAHRP, rica en histidina, mientras que el antígeno PfEMP1 se sitúa en la superficie exterior. El antígeno PfEMP1 se considera que es uno de los principales factores de virulencia de P. falciparum, y las variantes de esta proteína son las responsables de la variación antigénica.

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Marti et al. (2004) estudiaron la translocación proteica a través de la membrana de la vacuola parasitófora. Los parásitos exportan proteínas que son las responsables de la virulencia y del remodelado eritrocitario. Las terminaciones N de todas las proteínas translocadas que examinaron, incluida la KAHRP, contenían un motivo pentamérico conservado. Por lo demás, estas regiones N-terminales no se conservaban entre las proteínas. Los investigadores demostraron que este motivo, al que denominaron péxel, son necesarios para la exportación de las proteínas solubles y de membrana de P falciparum. Así, el péxel desempeña un papel central en la exportación de proteínas hacia el interior de las células del huésped. La presencia de proteínas con péxel durante la fase intrahepatocitaria sugiere que este mecanismo funciona en los distintos tipos de células. Cuando los autores examinaron otras especies de Plasmodium, hallaron que el motivo péxel se conservaba de una especie a otra.

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La identificación de dianas para una vacuna del paludismo o nuevos fármacos antipalúdicos ha supuesto todo un reto y se ha visto limitada por la variabilidad antigénica del microorganismo y las diferencias propias de cada cepa. Esta nueva información sobre un mecanismo de exportación de proteínas que aparece conservado en las especies de Plasmodium y es típico de ellas podría llevar al diseño de nuevas estrategias para tratar y prevenir el paludismo.

Marti M et al: Targeting malaria virulence and remodeling proteins to the host erythrocyte. Science 306:1930, 2004  [PubMed: 15591202]

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