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La encefalopatía hepática es una alteración neuropsiquiátrica que con frecuencia acompaña a la cirrosis y que se manifiesta a través de un amplio espectro, que va de una encefalopatía mínima al coma. Pese a los avances logrados en su conocimiento quedan aún muchas dudas por resolver. Casi todos los mecanismos propuestos para explicar la causa de la encefalopatía hepática insisten en la importancia de la acción directa o indirecta del amoníaco sobre el sistema nervioso central. La alteración funcional del ciclo de la urea, la síntesis de glutamina (que contribuye a la homeostasis del amoníaco) y los cortocircuitos portosistémicos (que permiten que el amoníaco penetre en la circulación sistémica) provocan un aumento de las concentraciones de amoníaco en los pacientes cirróticos, sobre todo en los que tienen grados variables de cortocircuito portosistémico.

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El tratamiento de la encefalopatía hepática se dirige sobre todo a la reducción de la cantidad de nitrógeno presente en la luz intestinal o a la limitación de la flora intestinal productora de nitrógeno. La lactulosa, el compuesto más utilizado en estos casos, es un disacárido no absorbible que reduce la producción y la absorción de amoníaco en el intestino. Lactitol, otro fármaco, tiene efectos similares a los de la lactulosa. El tratamiento con estos dos productos suele asociarse a efectos adversos tales como molestias intestinales y flatulencia y a hiperglucemia en los diabéticos de tipo 2. Además, estos fármacos pueden producir una diarrea excesiva que conlleva una reducción del volumen sanguíneo, un deterioro de la función renal y exacerbaciones de la propia encefalopatía hepática.

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En un estudio de reciente publicación, Gentile et al. (2005) proponen el uso de acarbosa como tratamiento seguro y eficaz para los pacientes con cirrosis hepática y diabetes mellitus de tipo 2. La acarbosa es un nuevo fármaco hipoglucemiante que inhibe la absorción de glucosa en el intestino y favorece a las bacterias intestinales que actúan sobre los monosacáridos y los disacáridos a costa de la flora proteolítica. Gentile y su grupo valoraron si la acarbosa ejerce efectos beneficiosos para la encefalopatía hepática y para la hiperglucemia posprandial en los pacientes cirróticos con encefalopatía de bajo grado y diabetes mellitus de tipo 2. Distribuyeron aleatoriamente a 107 pacientes cirróticos con encefalopatía hepática de grados 1-2 y diabetes mellitus de tipo 2 para que recibieran un tratamiento con 100 mg de acarbosa o placebo 3 veces al día durante 8 semanas. Tras un período de lavado de 2 semanas, intercambiaron los tratamientos e hicieron un nuevo seguimiento de otras 8 semanas. A intervalos de 2 semanas, determinaron las concentraciones sanguíneas de amoníaco e hicieron tests de conexión de números de Reitan y de función intelectual, midieron la glucemia posprandial y en ayunas y las concentraciones de hemoglobina glucosilada y de péptido C.

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Los autores constataron que la acarbosa redujo de forma significativa las concentraciones sanguíneas de amoníaco y que mejoró las puntuaciones de los tests de Reitan y de función intelectual, en comparación con el placebo ...

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