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Antes de que se dispusiera de la vacuna contra la varicela, el número anual de muertes debidas a esta enfermedad oscilaba en Estados Unidos entre 47 y 138 y los pacientes que morían no tenían factor alguno de alto riesgo (p. ej., cáncer). Las mayores tasas de mortalidad afectaban a los niños menores de 1 año. Nguyen et al. (2005) revisaron los registros nacionales de mortalidad para determinar si las tasas de mortalidad por varicela habían cambiado desde la instauración de la vacunación infantil universal en 1995. Los autores revisaron los datos de las muertes por varicela del National Center for Health Statistics. Incluyeron todas las muertes en que la varicela figurara ya como causa fundamental, ya como causa contribuyente. Los análisis de estratificaron según la importancia de la varicela (causa fundamental o contribuyente), el grupo de edad afectado y el período cubierto (1990-1994, 1995-1998 y 1999-2001). Las personas se clasificaron según que presentaran alto riesgo para una infección grave por varicela (p. ej., con neoplasias malignas subyacentes, infección por el VIH) o que no lo presentaran.

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En el período comprendido entre 1990 y 2001, en 1465 certificados de defunción se registró la participación de una infección por varicela. En los primeros años, el número medio de muertes relacionadas con la varicela fue de 145, cifra que disminuyó a 66 anuales en el período 1999-2001. La tasa de mortalidad media ajustada a la edad cayó en 59% entre los períodos primero y tercero, En cuanto a los fallecimientos en que la varicela se consideró la causa fundamental, las tasas descendieron desde 0.41 por millón de habitantes en 1990-1994 hasta 0.14 por millón de habitantes en 1999-2001. El número de anual de muertes de las que la varicela fue la causa fundamental cayó de 124 en 1994 a 26 en 2001. Las tasas de mortalidad se redujeron en todos los grupos de edad, salvo en el de ≥ 50 años. La mayor disminución (92%) correspondió a los niños de 1 a 4 años. En cuanto a las muertes en que la varicela fue un factor contribuyente, el número anual pasó de 51 en 1995 a 26 en cada uno de los años de 1999 a 2001. Las cifras medias de muertes en las que la varicela fue un factor contribuyente fueron menores en 1999-2001 que en 1990-1994, tanto en los pacientes de alto riesgo de infección grave por varicela (salvo en los lactantes de alto riesgo y las personas > 50 años) como en los de riesgo normal. La mortalidad mantuvo una estacionalidad similar a la de la enfermedad por varicela, de manera que la mayoría de las muertes ocurrieron al final de la primavera.

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Estos datos revelan que la mortalidad por varicela en las personas < 50 años de edad disminuyó de manera significativa, mostrando con asociación temporal con la instauración de la vacunación infantil generalizada contra la enfermedad. El descenso del número de muertes es evidente en todos los grupos étnicos y raciales y en las personas nacidas tanto en Estados Unidos como fuera del país. La disminución afectó también a los niños de alto riesgo que no habían sido vacunados, lo que probablemente se debe a muchos factores, entre ellos el tratamiento antivírico precoz y a la inmunidad de grupo surgida de la vacunación de los contactos íntimos. La ausencia de descenso de la mortalidad en los adultos de edad avanzada podría estar en relación con diagnósticos erróneos de varicela en este grupo de edad. Por tanto, se ha confirmado que la vacunación frente a la varicela, que ha resultado ser un método seguro y eficaz, reduce la mortalidad asociada a esta infección vírica.

Nguyen HQ et al: Decline in mortality due to varicella after implementation of varicella vaccination in the United States. N Engl J Med 352:450, 2005  [PubMed: 15689583]

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