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Como se expone en el capítulo 238, los episodios históricos de contaminación como el de la niebla de Londres de 1952, tuvieron consecuencias desastrosas para la salud. Estos sucesos extremos pusieron de manifiesto que la contaminación no sólo afecta al sistema respiratorio sino que también produce efectos cardiovasculares agudos con un aumento espectacular de las hospitalizaciones y de las muertes debidas a enfermedades del corazón. Gracias a investigaciones más recientes, han aumentado de forma sustancial los conocimientos sobre las consecuencias cardiovasculares adversas de los niveles actuales de contaminación atmosférica (para una revisión amplia, véase Brook et al., 2004).

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En varios estudios se investigó si las modificaciones diarias de la calidad del aire daban lugar a aumentos agudos de la morbilidad y la mortalidad cardiovasculares. Los análisis de los datos de mortalidad de 20 de las mayores ciudades de EE.UU. y de sus áreas metropolitanas confirmaron las observaciones previas procedentes de análisis de varias ciudades europeas, que demostraban un aumento pequeño pero significativo de las muertes cardiovasculares asociado a la elevación de los niveles diarios de contaminación atmosférica (Katsouyanni et al., 1997; Samet et al., 2000). El proyecto Air Pollution and Health; A European Approach (APHEA) demostró que un aumento de 10 μm/m3 de las concentraciones diarias de partículas ambientales con diámetros de hasta 10 μm (PM10) producía un incremento de 2% de la mortalidad cardiovascular en las semanas siguientes. Estos efectos observados a lo largo de semanas son alrededor de 2 a 3 veces superiores a los ocurridos durante pocos días (Samet et al., 2000), observación compatible con las constataciones hechas durante los episodios de contaminación de la niebla Londres, en los que la tasa de mortalidad se mantuvo elevada durante varias semanas.

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En la misma línea que estos resultados de mortalidad se encuentran los estudios que constatan el incremento del número de ingresos hospitalarios y de visitas a los servicios de urgencia a causa de episodios cardiovasculares, entre ellos infarto de miocardio, arritmias y accidentes cerebrovasculares, asociado aumento de los niveles diarios de contaminación atmosférica. Además, el aumento de la contaminación atmosférica se asocia también a un incremento de la viscosidad de la sangre y de la presión arterial, así como a disminución de la variabilidad de la frecuencia cardíaca. Las descargas de los cardioversores desfibriladores implantables se multiplican de forma proporcional a la concentración de partículas en el medio ambiente.

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La asociación entre la exposición a largo plazo a la contaminación atmosférica y la muerte de origen cardiovascular sólo se ha investigado en algunos estudios de cohorte. En el mayor de ellos, el American Cancer Society Study, se hizo el seguimiento de alrededor de 150 000 adultos durante más de 15 años. Los investigadores encontraron fuertes asociaciones entre los grados de contaminación atmosférica a largo plazo y las muertes cardiovasculares (Pope et al., 2004).

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Los conocimientos sobre los mecanismos responsables de estas observaciones ...

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