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El herpesvirus humano 6 (HHV-6) es un virus frecuente, infecta a más del 90% de la población antes de los 2 años de edad. El HHV-6 se cree responsable de muchas visitas al servicio de urgencias y de crisis febriles. Su papel como patógeno tiene un interés creciente, pero hasta la fecha ningún estudio de base poblacional ha evaluado su adquisición fuera de las presentaciones agudas. Zerr et al. (2005) desarrollaron un método no invasivo para estudiar en la saliva el HHV-6 con el fin de definir prospectivamente el patrón de adquisición del virus y el espectro completo que la enfermedad ocasiona en niños desde el nacimiento hasta los 2 años de edad.

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Entre abril de 1997 y agosto de 2001 se reclutaron mujeres embarazadas para el estudio. Se siguió a sus hijos desde el nacimiento hasta los 2 años de edad. Se enseñó a los padres a recoger saliva con cinco tiras estériles precortadas de papel de filtro, que los investigadores estudiaron para detectar DNA del HHV-6 mediante la reacción en cadena de la polimerasa. Los padres también cumplimentaron un registro diario de síntomas. Si se extraía sangre por otros motivos, se analizaba para detectar anticuerpos frente al HHV-6.

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De 277 recién nacidos enrolados, el 26% eran niñas, el 80% eran de raza blanca y el 52% tenían al menos un hermano. El tiempo medio de seguimiento fue de 60 semanas, y se obtuvieron una media de 33 muestras de saliva por niño. Los niños infectados con HHV-6 tuvieron un período de seguimiento medio más prolongado que los niños no infectados (79 frente a 39 semanas). Se obtuvo al menos una muestra en las primeras 4 semanas de vida de 219 recién nacidos. Se documentó primoinfección (definida por la aparición de ADN del HHV-6 persistente en saliva) en 130 niños y fue más frecuente entre los 9 y 21 meses de edad. La carga viral salivar fue menor en la primera semana, aumentó hasta la semana 8 y permaneció detectable durante al menos 12 meses. De 183 muestras de suero, siete fueron recogidas muy cerca del momento de la primoinfección. Las siete contenían tanto IgM como IgG. Tener sexo femenino y al menos un hermano mayor se asociaron de forma independiente con la adquisición del HHV-6.

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De 81 niños con un momento de adquisición muy definido, el 93% estaba sintomático y el 38% consultó a su médico. Los síntomas más frecuentes fueron fiebre, nerviosismo y rinorrea. Con menor frecuencia aparecieron todos, diarrea y erupción cutánea. Ningún niño tuvo crisis febriles, mientras que 19 (23%) tuvo roseola, que está considerada específica de la infección por HHV-6. La duración media de los síntomas fue superior durante la primoinfección por HHV-6 que durante otras enfermedades (9 frente a 3 días). La fiebre duró una media de 3 días (frente a dos días con otras enfermedades), aunque sólo el 50 7% de los niños con primoinfección por HHV-6 ...

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