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Están aumentando las tasas de paludismo en viajeros que regresan de regiones endémicas a Estados Unidos y a otros países industrializados. En este contexto, el paludismo importado origina una considerable morbilidad. Los viajeros no siguen con frecuencia la quimioprofilaxis recomendada. En manos de técnicos inexpertos el diagnóstico del paludismo mediante frotis sanguíneo puede pasarse por alto. Hay técnicas nuevas de inmunocromatografía que tardan 15 minutos y pueden realizarse sin una experiencia o equipamiento especiales. Las pruebas de dos bandas detectan Plasmodium falciparum tomando como diana la proteína-2 rica en histidina (HRP-2), y las pruebas de tres bandas detectan también otros parásitos del paludismo tomando como diana la HRP-2 y la aldolasa combinadas o la deshidrogenasa del lactato (LDH) parasitaria. No sabemos si estas pruebas rápidas son alternativas fiables de los otros métodos.

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Marx et al. (2005) llevaron a cabo un metanálisis sobre estudios de precisión de las pruebas para determinar cómo de bien descartado el paludismo nuevas pruebas en pacientes no inmunes. El estudio incluyó 22 artículos publicados y 3 no publicados describiendo un total de 21 estudios. De los 21 estudios, 12 incluyeron al menos una prueba de dos bandas, 6 revisaron al menos una prueba de tres bandas, y 3 estudiaron ambas pruebas. La detección del paludismo por P. falciparum mediante el HRP-2 en una prueba de dos bandas tuvo una sensibilidad del 88-99% y una especificidad del 95-100%. La detección mediante la LDH de P. falciparum fue específica (98-100%), pero menos sensible (79-95%). Para otros parásitos del paludismo, la especificidad continuaba siendo alta, pero con sensibilidad baja.

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Además, los autores valoraron la precisión diagnóstica de las pruebas del HRP-2 según la densidad del parásito P. falciparum. Las pruebas daban pocos resultados si la densidad era ≤100/μL. El rendimiento fue bueno para densidades de 101-1000/μL y excelente para densidades >1000/μL.

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En conclusión, las pruebas para detectar P. falciparum basadas en la HRP-2 fueron sensibles y específicas, sobre todo con densidades altas de parásitos. La prueba de segunda generación de tres bandas fue la más precisa. El rendimiento de la prueba fue menos sensible para P. vivax e insuficiente para P. ovale y P. malariae. Como los pacientes más propensos a progresar rápidamente hacia una enfermedad grave y la muerte son aquellos con grandes cargas de P. falciparum, estas pruebas rápidas pueden resultar muy útiles, sobre todo en centros médicos con escasa experiencia en examinar extensiones para detectar parásitos del paludismo. Las nuevas pruebas pueden proporcionar resultados preliminares en < 1 hora, orientando el tratamiento hasta que el diagnóstico se confirme en un centro especializado. Debe llevarse a cabo una mayor investigación para mejorar estas pruebas rápidas, sobre todo para los parásitos del paludismo diferentes a P. falciparum.

Marx A et al: Meta-analysis: Accuracy of rapid tests for malaria in travelers returning from endemic areas. Ann Intern Med 142:836, 2005  [PubMed: 15897534]

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