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Un 20%, aproximadamente, de los cánceres de mama expresan  HER2, un miembro de la familia del factor de crecimiento epidérmico del receptor de las tirosina-cinasas, y los que lo expresan tienen un peor pronóstico que los que no lo hacen. En el mecanismo habitual de sobreexpresión del HER2 interviene la amplificación del gen; se generan numerosas copias del gen y esto conduce a un aumento de la expresión en superficie. Alrededor de la mitad de los cánceres de mama  HER2-positivos expresan también receptores de estrógenos y progesterona. Pero los cánceres de mama  HER2-positivos son relativamente resistentes al tratamiento hormonal.

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La utilidad del trastuzumab se describió por primera vez en el cáncer metastásico de mama, donde quedó claro que el paclitaxel más carboplatino, o cisplatino, más trastuzumab producían, en la enfermedad  HER2-positiva, un efecto paliativo más importante que la quimioterapia sola. Se observó un efecto tóxico inesperado sobre el corazón que aún no tiene explicación. Hasta el 16% de los pacientes desarrollaron insuficiencia cardíaca, sobre todo aquellos que eran tratados con trastuzumab simultáneamente con otros fármacos cardiotóxicos, como la antraciclina. No obstante, los efectos beneficiosos del anticuerpo condujeron al diseño de estudios que evaluaran su uso como tratamiento adyuvante.

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El ensayo Herceptin Adjuvant (HERA) (Piccart-Gebhart et al., 2005) es un estudio internacional multicéntrico aleatorizado de fase III elaborado sobre mujeres con  cáncer de mama HER2-positivo en fase inicial que hubieran completado una terapia local más un mínimo de cuatro ciclos de quimioterapia (adyuvante, neoadyuvante o ambas). Estas mujeres fueron asignadas de forma aleatoria a ningún tratamiento, trastuzumab 8 mg/kg en una dosis seguida de 6 mg/kg cada 3 semanas durante 2 años, o la misma dosis de trastuzumab administrada durante 1 año. Se proyectó un análisis ínterin una vez que se hubiera producido un determinado número de recaídas o de fallecimientos. El momento en el que se alcanzó este límite, la mediana de seguimiento tras completar el tratamiento era sólo de 1 año. Sin embargo, los resultados fueron sorprendentes. El grupo tratado con trastuzumab durante 2 años no fue analizado. El riesgo relativo de recaídas se redujo en casi un 50%, y la mejora en cuanto a supervivencia libre de enfermedad se incrementó en un 8.4% en un año de tratamiento con trastuzumab. La supervivencia libre de enfermedad a los dos años fue del 77. 4% en el brazo control y del 85.8% en el brazo del trastuzumab. Un 0.5% de los pacientes tratados con trastuzumab presentó toxicidad cardíaca.

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Romond et al. (2005) analizaron otros dos estudios realizados simultáneamente que evaluaron el trastuzumab como tratamiento adyuvante. El ensayo B-31 del National Surgical Adjuvant Breast and Bowel Project comparó la quimioterapia adyuvante sola con la doxorrubicina más ciclofosfamida seguidas de paclitaxel cada 3 semanas durante 6 meses con la misma quimioterapia más trastuzumab (4 mg/kg con la primera dosis de paclitaxel y, posteriormente, dosis semanales de 2 mg/kg durante 51 semanas). El ensayo  N9831del North Central Cancer Treatment Group tenía dos brazos ...

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