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El paracetamol (acetaminofén), el analgésico de uso más extendido en los Estados Unidos, produce, tras una sobredosis con intención suicida, una necrosis hepática grave que conduce a una insuficiencia hepática aguda. Sin embargo, también se ha descrito hepatopatía involuntaria por automedicación superior a los 4 g/día por causa de dolor o fiebre. Además, se ha demostrado que el alcohol es un factor que potencia de forma importante la toxicidad hepática. La N-acetilcisteína puede prevenir la hepatopatía si se administra en las 12 horas siguientes a una ingestión única, aunque la sobredosis involuntaria suele reconocerse sólo una vez que han aparecido los síntomas.

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Es el 1998, Larson et al. comenzaron a estudiar de forma prospectiva la epidemiología y el pronóstico de todas las formas de insuficiencia hepática aguda en los Estados Unidos en los centros que participaban en el Acute Liver Failure Study Group. Obtuvieron datos de 662 pacientes consecutivos que cumplieron los criterios estándar de insuficiencia hepática aguda; de éstos, en 275 , o en el 42%, se determinó que la causa era una hepatopatía por paracetamol. La mediana de las dosis ingeridas fueron 24 g, equivalentes a 48 comprimidos extra-fuertes. La sobredosis involuntaria fue responsable del 48% de los casos, el intento de suicidio del 24%, y el 8% se debieron a un propósito desconocido. En el grupo de la ingestión involuntaria, el 38% había tomado simultáneamente dos o más preparados de paracetamol, y el 63% utilizó simultáneamente combinaciones que contenían narcóticos. En conjunto, sobrevivió el 65% de los pacientes, un 27% falleció sin trasplante y un 8% fue sometido a trasplante hepático.

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Este estudio multicéntrico destaca que la sobredosificación involuntaria es la causa principal de toxicidad hepática por paracetamol en los Estados Unidos, pero la ingestión por intento de suicidio también es una causa relevante. Los pacientes en situación de riesgo son aquellos con dolor crónico, depresión y toxicomanía, especialmente con alcoholismo.

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En un editorial adjunto, el Dr. John G. O'Grady recomienda que debería haber restricciones a la libre dispensación del paracetamol. Este médico recuerda que tal medida se adoptó en el Reino Unido en 1998, limitándose la dispensación de paracetamol sin receta a 16 g. En los cuatro años siguientes a este cambio legislativo, se produjo una disminución del 30% del número de pacientes con insuficiencia hepática aguda por paracetamol. También recuerda que, en Francia, restricciones más importantes, limitando la dosis a un máximo de una caja de 8 g, disminuyeron aún más la incidencia de hepatotoxicidad grave por paracetamol.

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En todo caso, al estudiar a pacientes con hepatopatía, es importante que los médicos recuerden que los pacientes pueden estar tomando paracetamol no sólo de forma aislada, sino también en combinación con otros analgésicos como la codeína.

Larson AM et al: Acetaminophen-induced acute liver failure: Results of a United States multicenter, prospective study. Hepatology 42:1364, 2005  [PubMed: 16317692]
O’Grady JG: Broadening the view of acetaminophen hepatotoxicity. Hepatology 42:1252, 2005   [PubMed: 16317699]

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