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Los pacientes con cáncer epidermoide de cabeza y cuello no metastásico y de gran tamaño, afectando a la orofaringe, la hipofaringe o la laringe, suelen tratarse con radioterapia localizada con o sin quimioterapia simultánea. Cuando se utiliza una modalidad de terapia combinada, suele conseguirse un mejor control local del tumor a expensas de una mayor toxicidad. En estudios piloto, la adición a la radioterapia de cetuximab (un anticuerpo monoclonal que inhibe la señalización del receptor del factor de crecimiento epidérmico impidiendo así la unión de este factor a su receptor) produjo una alta tasa de respuesta objetiva. Por este motivo, se realizó un estudio multicéntrico y aleatorizado de fase III para valorar si el cetuximab más la radioterapia resultaba más eficaz que la radioterapia sola en el cáncer de cabeza y cuello avanzado localmente.

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Entre 1999 y 2002, 424 pacientes con cáncer de cabeza y cuello avanzado localmente fueron asignados de forma aleatoria para ser tratados con radioterapia curativa sola o radioterapia más cetuximab. Se administró la misma radioterapia a los dos brazos del estudio, consistente en una o dos fracciones diarias, más un refuerzo hasta una dosis total de 70-76 Gy. En el brazo del cetuximab, se administró el anticuerpo la semana previa al comienzo de la radioterapia a una dosis de 400 mg/m2 y después semanalmente durante 7-8 semanas con una dosis de 250 mg/m2. La misma proporción de pacientes de cada brazo se sometió a procedimientos quirúrgicos tras haber completado el tratamiento.

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Todos los pacientes respondieron al tratamiento. Los pacientes con cetuximab presentaron una prolongación significativa de la supervivencia libre de recaída. Los pacientes tratados con cetuximab experimentaron control de la enfermedad durante una mediana de 2 años, en comparación con los 15 meses de los tratados sólo con radioterapia. La adición del anticuerpo redujo el riesgo de progresión locorregional en un 32%. Con una mediana de seguimiento de 4 años y medio, la mediana de supervivencia de los pacientes tratados con cetuximab fue de 4 años en comparación con los 29 meses de los tratados sólo con radioterapia. El cetuximab disminuyó el riesgo de mortalidad en un 26%. No se registraron diferencias significativas en el riesgo de segundos cánceres.

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El cetuximab se asoció con la habitual erupción cutánea; pero la administración simultánea de cetuximab no aumentó los efectos adversos de la radioterapia.

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El análisis de subgrupos produjo algunos resultados que requieren comprobación en estudios prospectivos. El anticuerpo pareció ser más eficaz cuando se utilizó en pacientes con tumores primarios orofaríngeos (más que en los tumores primarios hipofaríngeos y laríngeos) y cuando se administró con dos fracciones diarias de radiación (la denominada radioterapia hiperfraccionada) en comparación con una fracción diaria. El hiperfraccionamiento puede producir estenosis esofágica hasta en un 25% de los pacientes tratados. Los autores no proporcionaron datos sobre la necesidad de sondaje para alimentación.

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Es difícil contextualizar estos resultados porque otros estudios que han intentado mejorar el tratamiento del cáncer de cabeza y cuello localmente avanzado han partido de grupos de pacientes algo distintos. Sin ...

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