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Los datos epidemiológicos han sugerido durante mucho tiempo que la exposición medioambiental puede desempeñar un papel en la patogenia de la esclerosis múltiple (MS, del inglés multiple sclerosis). Se ha relacionado con diferentes agentes infecciosos, y se han encontrado títulos altos de anticuerpos frente a muchos virus en el suero y el LCR de pacientes con MS. Los estudios sobre una posible relación entre el virus de Epstein-Barr (EBV) y la MS han sido discordantes. La epidemiología de la mononucleosis infecciosa, una infección asociada al EBV, es análoga a la de la MS en cuanto a que ambas se presentan en adultos jóvenes y siguen un gradiente de latitud geográfica. Tanto la MS como la mononucleosis infecciosa son poco frecuentes en la población pediátrica, lo que tal vez podría indicar que es la infección posterior por el EBV, en un adolescente o adulto joven generalmente en forma de mononucleosis infecciosa, la que puede ser un factor de riesgo de MS.

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Un reciente e importante metaanálisis ha intentado investigar la relación entre la mononucleosis infecciosa y el desarrollo de MS. Los autores realizaron una búsqueda bibliográfica sistemática por medios informáticos e identificaron 14 estudios para incluir en su metaanálisis: 11 estudios de casos y controles y 3 estudios de cohortes. En la mayor parte de estos estudios, la MS se diagnosticó por los criterios estándar. Dos de los estudios comunicaron resultados nulos sin especificar un riesgo relativo, y en estos casos se asumió que el riesgo relativo era de uno, calculando los intervalos de confianza estimados según el número de casos de MS comunicados en cada estudio y según la posible prevalencia de la mononucleosis infecciosa en la población.

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El metaanálisis demostró un riesgo relativo de MS tras una mononucleosis de 2.3 (intervalo de confianza del 95%, 1.7-3.0, p < 10-8). Incluso cuando los autores modificaron el intervalo de confianza estimado para los dos estudios nulos, se apreciaron pocos cambios en los resultados globales. Eliminando del metaanálisis un estudio cada vez, no se modificaron los resultados, lo que significa que ningún estudio aislado tenía demasiada influencia estadística.

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Los resultados de este metaanálisis proporcionan pruebas a favor de que la infección por EBV en forma de mononucleosis infecciosa pudiera ser un factor de riesgo para el desarrollo de MS en adultos jóvenes y adolescentes. Los estudios de casos y controles incluidos adolecían probablemente del sesgo de recuerdo, pero la comparación de resultados entre los estudios de casos y controles y los estudios de cohortes mostró sólo unas mínimas diferencias. Basándose en los resultados de este metaanálisis y de estudios serológicos previos, los autores proponen un modelo para explicar la relación entre la infección por EBV y la MS. En este modelo, el riesgo de desarrollar MS en personas no infectadas por EBV es próximo a cero; las personas infectadas por el EBV a una edad muy temprana, por ejemplo durante la primera infancia, tienen un riesgo relativamente bajo de sufrir MS en comparación con aquellas personas infectadas por el EBV siendo adultos jóvenes o adolescentes, cuando es más probable que se presente la infección como ...

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