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La ictericia en el recién nacido suele ser un proceso benigno y autolimitado, sin secuelas clínicas. Sin embargo, en algunos casos, la bilirrubina sérica puede aumentar hasta niveles altos, con la probabilidad de producir un daño cerebral que se denomina kernicterus. En los Estados Unidos dos factores parecen haber contribuido a un reciente aumento de la incidencia de casos de hiperbilirrubinemia neonatal, a saber (1) un alta hospitalaria posparto más precoz y (2) un aumento de la lactancia natural, que desde hace muchos años se sabe que aumenta las cifras de bilirrubina en el período neonatal.

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Una preocupación evidente es la posibilidad de daño permanente del SNC, que puede producirse si la hiperbilirrubinemia neonatal resulta intensa y prolongada. Muy recientemente, Newman et al. (2006) han publicado un amplio estudio prospectivo ciego sobre el pronóstico de neurodesarrollo en 130 recién nacidos a término y casi a término con niveles de bilirrubina sérica totales superiores a 25 mg/dL (428 mmol/L), en comparación con más de 400 niños de control. Estos autores no encontraron casos de kernicterus entre los pacientes con ictericia, pero aun más importante es que no encontraron diferencias significativas en cuanto a inteligencia o integración visuomotora entre los dos grupos. Cabe destacar que no se registraron diferencias en la evolución al corregir los resultados por edad gestacional al nacer o magnitud o duración de la ictericia.

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Aunque estos recién nacidos con ictericia neonatal presentaron, todos, unos niveles de bilirrubina total sérica de al menos 25 mg/dL, el nivel máximo se situó inmediatamente por encima de esta cifra, y se trató de forma eficaz en casi todos los casos mediante fototerapia. Además, la duración del pico de bilirrubina sérica fue menor de 6 horas en casi tres cuartas partes de los recién nacidos y la exposición a un nivel superior a los 20 mg/dL fue menor de 24 horas en casi la mitad de los recién nacidos.

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Por lo tanto, los datos de Newman et al. resultan tranquilizadores, sugiriendo que es poco probable que unos niveles de bilirrubina sérica entre 20 y 25 mg/dL durante un período de tiempo corto sometan a los recién nacidos al riesgo de una encefalopatía aguda por bilirrubina o a signos posteriores de daño neurológico. Sin embargo, un hallazgo importante de estos investigadores fue que realmente existió un subgrupo de recién nacidos con un pronóstico significativamente diferente al de los controles; estos fueron los recién nacidos con una prueba de antiglobulina directa positiva, indicando la presencia de enfermedad hemolítica de naturaleza inmune. De hecho, estos pacientes tuvieron unos cocientes intelectuales menores que el grupo de control. Esto es coherente con  observaciones previas de que la hemólisis probablemente aumenta el riesgo de daño al SNC relacionado con la bilirrubina.

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En un editorial adjunto, Watchko (2006) considera tranquilizadores estos nuevos datos. Sin embargo, observa que en nuestros esfuerzos para prevenir el kernicterus "debemos continuar siendo diligentes en la detección de la hiperbilirrubinemia neonatal, debemos proporcionar en su momento un seguimiento adecuado después del alta hospitalaria para detectar la hiperbilirrubinemia mucho antes de que ...

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