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Los pacientes mayores de 65 años se quejan con frecuencia de una somnolencia diurna excesiva, trastorno que se ha demostrado afecta a la calidad de vida, genera un mayor número de accidentes de tráfico y altera la función cognitiva. La etiología de este trastorno del sueño en los ancianos, extremadamente frecuente (afectando quizás a una cuarta parte de todos los pacientes) e importante, probablemente sea multifactorial, y un estudio reciente ha intentado identificar factores de riesgo utilizando un diseño de casos y controles.

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Fueron reclutados casi 300 ancianos procedentes de múltiples residencias para mayores. Un simple cuestionario dividió a los voluntarios en aquellos con somnolencia diurna excesiva (casos) y aquellos que no la tenían (controles). Fueron excluidas aquellas personas afectadas por demencia o depresión según las escalas estándar aplicadas. Se incluyó un total de 149 casos y 144 controles, y estos dos grupos no se diferenciaban de forma significativa en cuanto a edad, sexo, estado civil o educación. La validez de la asignación a casos y controles se valoró utilizando múltiples métodos normalizados de medición subjetiva y objetiva de la somnolencia, como la escala de somnolencia de Epworth, ampliamente utilizada.

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Todos los casos y controles se sometieron a estudios completos en un laboratorio de sueño para cuantificar parámetros como el tiempo pasado en la fase de sueño de movimientos oculares rápidos (REM), la presencia de apnea del sueño y la presencia de movimientos anormales durante el sueño. Los autores consideraron la influencia en la somnolencia diurna excesiva de una extensa serie de posibles factores de riesgo, tanto objetivos como subjetivos (sugeridos por los pacientes). Utilizando un modelo multivariable, se identificó un conjunto de factores de riesgo significativos para la somnolencia diurna excesiva en los ancianos, como una importante alteración de la respiración por el sueño (apnea del sueño), la impresión subjetiva de una mala calidad del sueño, el aumento del porcentaje de tiempo en fase de sueño REM, el dolor que aparece por la noche al menos tres veces por semana, la respiración nocturna ruidosa o silbante, y el uso de medicaciones que tengan como efecto secundario conocido la somnolencia. Los medicamentos con mayor cociente de probabilidades en este sentido fueron los antibióticos y los fármacos para la nariz y senos faciales. Las personas con una somnolencia diurna excesiva agrupaban múltiples factores de riesgo simultáneamente con una probabilidad significativamente mayor que los controles.

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El estudio, quizás de forma sorprendente, no pudo demostrar la asociación entre los movimientos periódicos de las extremidades durante el sueño –trastorno que presentan con frecuencia los ancianos y que en algunos pacientes sirve como precursor de enfermedades neurodegenerativas– y una mayor somnolencia, tal y como se había propuesto anteriormente. Está por ver si esta falta de asociación podrá demostrarse en futuros estudios diseñados adecuadamente para resolver esta cuestión específica.

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Pocos médicos realizan en sus pacientes una detección sistemática de la somnolencia diurna excesiva, a pesar de las pruebas que demuestran la importante morbilidad asociada con este problema. Este estudio ilustra cómo múltiples factores de riesgo contribuyen a la somnolencia diurna excesiva en los ancianos, y cómo muchos ...

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