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La dependencia de la nicotina continúa siendo una de las drogadicciones más frecuentes y una de las más difíciles de tratar, con altas tasas publicadas de fracasos del tratamiento y de recaídas. Los únicos tratamientos farmacológicos disponibles comercialmente, la sustitución de la nicotina en sus diferentes formas y el bupropión, tienen un éxito moderado cuando se comparan con placebo. Recientemente, se han publicado tres grandes ensayos de un nuevo fármaco para dejar de fumar casi al mismo tiempo que dicho fármaco, un agonista parcial del receptor nicotínico de la acetilcolina denominado vareniclina, ha sido aprobado por la Food and Drug Administration estadounidense para el tratamiento de la adicción a la nicotina.

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En un estudio de Gonzales et al. (2006), 1025 fumadores (fumando más de 10 cigarrillos al día) con edades entre los 18 y 75 años fueron asignados de forma aleatoria a vareniclina, bupropión de liberación retardada o placebo durante 12 semanas, con un seguimiento total de 1 año. Al final del período de tratamiento, desde la semana 9 a la 12, la tasa de abstinencia de 4 semanas fue significativamente mayor con vareniclina (44.0%) que con bupropión de liberación sostenida (29.5%) o con placebo (17.7%). Desde la semana 9 a la 52, habiéndose suspendido el tratamiento en la semana 12, la tasa de abstinencia de pacientes que tomaban vareniclina (21.9%) era significativamente mayor que la de los que tomaban placebo (8.4%); una comparación entre la vareniclina y la tasa de abstinencia entre el grupo del bupropión (16.1%) no alcanzó del todo significación estadística (OR, 1.46; CI del 95%, 0.99-2.17, p = .057). El seguimiento del tratamiento fue similar en los tres grupos. Los efectos adversos más frecuentes fueron las náuseas en el grupo de la vareniclina (28.1%) y el insomnio en el grupo del bupropión (21.9%). Entre un 40 y 45% de los tres grupos de tratamiento no completó el estudio, debido generalmente al abandono del seguimiento.

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El ensayo de Jorenby et al. (2006) tuvo un diseño similar, asignando de forma aleatoria vareniclina, bupropión de liberación sostenida o placebo a 1027 fumadores durante 12 semanas, junto con breves sesiones semanales de asesoramiento para dejar de fumar. Al igual que en el ensayo de Gonzales, sólo el 65% de los participantes completó el estudio. Un 29.4% del grupo de la vareniclina comunicó náuseas, el efecto adverso más frecuente. Los resultados de este ensayo demostraron una tasa continua de abstinencia desde la semana 9 a la 12 del 43.9% en el grupo de la vareniclina, una tasa significativamente mayor que la del placebo (17.6%) o del bupropión (29.8%). De la semana 9 a la 52, la tasa de abstinencia continua fue significativamente mayor en el grupo de la vareniclina (23%) que en los grupos del placebo (10.3%) o del bupropión (14.6%).

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Un último ensayo de Tonstad et al. (2006) estudió a 1210 pacientes que habían conseguido una semana de abstinencia durante un ciclo de tratamiento con vareniclina de 12 semanas. Los pacientes con abstinencia fueron asignados de forma aleatoria a 12 semanas adicionales con vareniclina o con placebo. ...

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