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El estudio habitual de los pacientes con ictus isquémico o accidente isquémico transitorio (TIA, del inglés transient ischemic attack) comprende la búsqueda de fuentes cardioembólicas mediante ecocardiografía y detección de arritmias. Existen diferencias de opinión, incluso entre neurólogos vasculares, sobre si la ecocardiografía transtorácica (TT) es una herramienta de evaluación adecuada o si la ecocardiografía transesofágica (TE) podría aumentar la capacidad diagnóstica. Un estudio reciente ha intentado resolver esta cuestión a través de un ensayo de diseño prospectivo.

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Se incluyó un total de 231 pacientes consecutivos con ictus o TIA, en ninguno de los cuales el estudio estándar  (análisis sanguíneos habituales, electrocardiograma y pruebas de imagen de las carótidas) había logrado identificar la causa de su episodio cerebrovascular. Fueron excluidos aquellos pacientes en los que ya estaba indicada o contraindicada la anticoagulación. A todos los pacientes se le realizó ecocardiografía TT seguida inmediatamente de ecocardiografía TE a cargo de ecografistas expertos, que en principio no eran "ciegos" para los resultados de las pruebas.

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Se identificó una posible fuente cardíaca de émbolos en el 55% de los pacientes (127/231); sin embargo, en 90 de estos 127 casos (71%), la anomalía sólo fue detectada por la ecocardiografía TE, pasando inadvertida por la TT. Los autores investigaron además la frecuencia de lo que denominaron "factores de riesgo mayores", que en su opinión  indicarían de forma absoluta la anticoagulación. Estos factores de riesgo mayores serían la presencia de un trombo en la orejuela de la aurícula izquierda, un trombo intracavitario en la aurícula izquierda, un trombo en el ventrículo izquierdo, un trombo aórtico, y una miocardiopatía dilatada con una fracción de eyección menor del 35%. Se encontraron estos factores de riesgo mayores en el 20% de los pacientes del estudio (46/231), pero en 38 de los 46 sólo se encontraron por ecocardiografía TE, pasando inadvertidos en la TT. En todos los casos excepto en uno (37/38), la anomalía que sólo pudo encontrar la eco TE fue un trombo en la orejuela de la aurícula izquierda.

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Algunos autores han defendido anteriormente el uso exclusivo de ecocardiografía TE sólo en pacientes ancianos con ictus o TIA que pudieran tener a priori una alta probabilidad de anomalías cardíacas. En este estudio, se encontró que la presencia de factores de riesgo mayores y menores de accidente cerebrovascular cardioembólico era independiente de la edad, y que la eco TE identificó fuentes adicionales de posibles embolias casi por igual en los grupos con una edad superior o inferior a los 45 años. Debe tenerse cierta precaución a la hora de interpretar estos resultados pues sólo el 17% de todo el grupo del estudio tenía < 45 años.

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Una preocupación frecuente sobre la ecocardiografía TE es la posibilidad de morbilidad derivada de la anestesia necesaria para la realización de la prueba. En este estudio, se evitó esta posible morbilidad al utilizar únicamente una anestesia local faríngea, práctica que no es sistemática en todos los centros médicos.

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En los pacientes con ictus y TIA sin una causa evidente, la ecocardiografía TE parece superior a la TT para identificar tanto una posible causa de embolia como un factor que ...

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