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La discopatía lumbar es frecuente en pacientes con dolor de espalda y de la extremidad inferior. Existe una considerable controversia sobre cuál es el tratamiento óptimo para este trastorno y el momento en que debe aplicarse. Numerosos estudios han intentado comparar el tratamiento quirúrgico y el tratamiento conservador de la hernia de disco pero han adolecido de diferentes defectos metodológicos. Como consecuencia, las decisiones terapéuticas varían considerablemente según el centro y la especialidad a la que el paciente es referido. Recientemente se han publicado los resultados de un amplio ensayo, el Spine Patient Outcomes Research Trial (SPORT), que ha comparado los tratamientos quirúrgico y conservador y ha arrojado alguna luz sobre este controvertido tema.

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El ensayo SPORT contó con 13 clínicas multidisciplinares de columna vertebral de los Estados Unidos. Los pacientes incluidos fueron adultos diagnosticados de hernia discal lumbar y síntomas persistentes durante al menos 6 semanas. Se exigió que los pacientes presentaran dolor radicular con pruebas exploratorias de irritación radicular (p. ej., una prueba positiva de elevación de la extremidad inferior extendida) o el correspondiente déficit neurológico (p. ej., algún reflejo ausente en la distribución de la raíz nerviosa afectada). Todos los pacientes fueron candidatos quirúrgicos sometidos previamente a pruebas de imagen de la columna mediante MRI (97%) o CT (3%) que habían confirmado la hernia discal. A los pacientes se les ofreció la asignación aleatoria a discectomía o a tratamiento conservador individualizado; a aquellos pacientes que no quisieron ser aleatorizados, se les ofreció ser incluidos en una cohorte observacional, cuyos resultados fueron publicados en un artículo de la misma revista.

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Un total de 501 de 1991 pacientes candidatos aceptaron ser aleatorizados, y 472 (94%) completaron al menos un primer período de seguimiento y fueron incluidos en el análisis. En el estudio se produjo una cantidad importante de entrecruzamiento: el 45% del grupo aleatorizado a tratamiento no quirúrgico fue intervenido a los 2 años, y el 40% del grupo aleatorizado a la cirugía no había sido intervenido a los 2 años. Los principales criterios de valoración estudiados fueron las variaciones desde la situación basal en el dolor establecido, la función física y las escalas de discapacidad. En un análisis de intención de tratar, ambos grupos de tratamiento mostraron una mejoría sustancial en todos estos parámetros, con una tendencia sin significación estadística a una mayor mejoría en el grupo tratado quirúrgicamente.

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En la cohorte observacional de 743 pacientes, 528 fueron intervenidos quirúrgicamente (71%). Los efectos del tratamiento en esta cohorte fueron estadísticamente significativos a favor del grupo quirúrgico para todos los criterios principales de valoración a los 3 meses. Estos efectos se redujeron a los 2 años, pero continuó habiendo una diferencia significativa entre los dos grupos de tratamiento.

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En ambos estudios, los efectos secundarios fueron infrecuentes. Las complicaciones quirúrgicas fueron raras y consistieron sobre todo en desgarros durales, con una frecuencia del 2-4% de los casos. En la cohorte observacional, se necesitó reintervención en el 9% de los casos a los 2 años. En el grupo ...

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