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Los primeros brotes importantes de infección por el virus de la hepatitis E (HEV, del inglés hepatitis E virus) fueron identificados a principios del decenio de 1980. Se produjeron principalmente en ciertas regiones geográficas, sobre todo en el subcontinente de India, el noroeste de China y las repúblicas de Asia central. De hecho, la infección por HEV es endémica en estas áreas. El virus se transmite predominantemente a través de la vía fecal-oral y los brotes más relevantes guardan relación con el consumo de agua de beber contaminada. Parece que la transmisión de la enfermedad  de persona a persona es infrecuente.

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La infección por el virus de la hepatitis E causa una hepatitis vírica aguda autolimitada que dura de 1 a 4 semanas y no progresa a enfermedad crónica. Es importante recordar que las tasas de mortalidad son muy altas entre mujeres embarazadas infectadas por este virus durante el tercer trimestre de embarazo. En estos casos, puede desarrollarse una enfermedad rápidamente progresiva con edema cerebral y coagulación intravascular diseminada. De hecho, esta tasa de mortalidad tan alta entre mujeres gestantes infectadas por HEV motivó que varios grupos buscaran una vacuna eficaz para prevenir tanto la infección como la enfermedad.

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Hace muy poco, Shrestha et al. (2007) han publicado un ensayo de fase II sobre una vacuna recombinante del HEV que se administró a un grupo del ejército nepalí compuesto principalmente por voluntarios varones. Se administraron tres dosis (a los 0, 1 y 6 meses) de proteína recombinante de cápside del HEV o de suero salino a  896 personas en el grupo de la vacuna y 898 en el grupo placebo, respectivamente. La eficacia protectora frente a la infección clínicamente manifiesta por HEV fue del 95. 5% en aquellos que recibieron las tres dosis de vacuna, y del 85. 7% tras dos dosis. Al final de los tres años, el 56. 3% mantuvo niveles de anticuerpos anti-HEV sin un aumento en la tasa de infección por HEV clínicamente manifiesta.

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Este estudio demuestra que en un grupo compuesto principalmente por varones la vacuna recombinante del HEV es eficaz para prevenir la hepatitis E clínica. Sin embargo, la eficacia de la vacuna para la prevención de la infección asintomática por HEV no queda clara. Estos resultados tendrán importancia para aquellas personas de países desarrollados que planeen viajar a regiones donde la hepatitis E es endémica.

Krawczynski K: Hepatitis E vaccine — Ready for prime time? N Engl J Med 356:949, 2007  [PubMed: 17329703]
Shrestha MP et al: Safety and efficacy of a recombinant hepatitis E vaccine. N Engl J Med 356:895, 2007  [PubMed: 17329696]

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