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Los pacientes con cáncer de pulmón de células pequeñas suelen manifestarse clínicamente con una enfermedad extendida, y aunque el tumor responde a la quimioterapia combinada sistémica, la supervivencia a los dos años es de sólo el 5%. Las metástasis cerebrales están presentes en el momento del diagnóstico en alrededor del 20% y, a medida que pasa el tiempo, hasta el 80% de los pacientes vivos a los 2 años tiene metástasis en el sistema nervioso central. Cuando se diagnostican las metástasis cerebrales, sólo la mitad de los pacientes responde a la radioterapia craneal. Por tanto, la mejor estrategia sería prevenir dichas metástasis cerebrales.

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Los esfuerzos por prevenir la propagación al SNC mediante quimioterapia sistémica de mantenimiento han demostrado ser ineficaces. Sin embargo, la radiación craneal profiláctica parece tener un efecto beneficioso sobre la recaída del SNC y la mortalidad en el cáncer de pulmón de células pequeñas limitado (Meert et al., 2001).  Por este motivo, Slotman et al. (2007), del EORTC Radiation Oncology Group y el Lung Cancer Group llevaron a cabo un ensayo aleatorizado sobre radiación craneal profiláctica en pacientes con cáncer de pulmón de células pequeñas extendido que habían respondido a la quimioterapia combinada.

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Cada brazo contó con 143 pacientes que fueron asignados aleatoriamente a recibir ningún tratamiento o radiación craneal profiláctica en las 5 semanas siguientes a concluir la quimioterapia. A los pacientes que recibieron radioterapia se les administraron 25-39 Gy en campos laterales opuestos y en 5-12 fracciones, según las preferencias del centro que los trató. En el momento de publicar el artículo, casi el 90% de los pacientes había fallecido. Se desarrollaron metástasis cerebrales sintomáticas en 24 pacientes del grupo radiado (16.8%) y en 59 pacientes del grupo control (41.3%) (p < .001 a favor de la radiación). El riesgo de aparición de metástasis en el SNC a los 12 meses fue del 14.6% en el grupo radiado y del 40.4% en el grupo control. El riesgo de metástasis cerebrales se redujo en un 73%. El riesgo de progresión extracraneal de la enfermedad fue similar en los dos grupos; por lo tanto, la disminución de la afectación del SNC no redujo el riesgo global de recurrencia de la enfermedad. La radioterapia aumentó la mediana de tiempo hasta la progresión en aproximadamente 3 semanas (14.7 semanas frente a 12), y aumentó la supervivencia global en unas 6 semanas. Los pacientes tratados con radioterapia tuvieron mayor caída de pelo y cansancio, pero el estado global de salud no se vio afectado adversamente en los pacientes que recibieron radiación craneal profiláctica.

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La radiación craneal profiláctica debería utilizarse en el cáncer de pulmón de células pequeñas tanto limitado como extendido. Aunque no mejora considerablemente la supervivencia, disminuye el riesgo de aparición de metástasis cerebrales.

Meert AP, Paesmans M, Berghmans T, et al: Prophylactic cranial irradiation in small cell lung cancer: A systematic review of the literature with meta-analysis. BMC Cancer 1:5, 2001  [PubMed: 11432756]
Slotman B, Faivre-Finn C, Kramer G, et al: Prophylactic cranial irradiation in extensive small-cell lung cancer. N Engl J Med 357:664, 2007  [PubMed: 17699816]

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