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Entre las definiciones más ampliamente aceptadas del estado vegetativo tras una lesión cerebral figura que el paciente no muestre ningún indicio de tener conciencia de sí mismo ni del entorno; la ausencia de respuesta voluntaria, mantenida y coherente a los estímulos así como la ausencia de datos que sugieran expresión o comprensión del lenguaje. Esta definición contrasta con la de un estado de mínima conciencia, en el que los pacientes pueden tener cierta percepción de su entorno y mostrar alguna respuesta a órdenes, lo que indicaría al menos comprensión del lenguaje parcialmente indemne. Algunos pacientes con una comprensión del lenguaje intacta pueden no ser capaces de responder abiertamente debido a la falta de función motora como consecuencia de daño cerebral grave, motivo por el cual las pruebas conductuales sencillas del lenguaje que se realizan a la cabecera del enfermo pueden no ser muy precisas para clasificar a los pacientes. Un reciente estudio ha intentado utilizar la resonancia magnética funcional (fMRI) para evaluar la comprensión del lenguaje en estos pacientes con daño neurológico grave.

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Fueron estudiados 14 pacientes: siete cumplían los criterios formales del estado vegetativo, cinco cumplían los criterios formales del estado de conciencia mínima, y los dos últimos mostraban una discapacidad grave tras haber salido de un estado de conciencia mínima. Desde la lesión inicial transcurrieron de 2 a 122 meses. Todos los pacientes fueron sometidos a un protocolo jerarquizado de fMRI centrado en diferentes niveles del procesamiento auditivo. Se valoraron las respuestas auditivas de bajo nivel mediante las diferencias de imagen funcional, comparándose la situación de silencio con diferentes estímulos sonoros. El procesamiento auditivo de nivel intermedio se exploró comparando la activación durante un discurso inteligible frente a una situación de ruido ininteligible. Por último, la comprensión de alto nivel se evaluó mediante la comparación entre frases difíciles de comprender (por ambigüedad semántica) y frases fáciles de comprender.

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Los autores encontraron que los pacientes que habían salido del estado de mínima conciencia y estaban gravemente discapacitados mostraban una activación anatómicamente adecuada durante las tareas de lenguaje de nivel bajo e intermedio, con cierta variabilidad en su rendimiento en las tareas de procesamiento de alto nivel. Sin embargo y de forma inesperada, cinco pacientes, incluidos tres diagnosticados de estado vegetativo, mostraron una activación adecuada en las tareas de nivel bajo e intermedio de comprensión de sonidos y del habla, con respuestas variables en las tareas de procesamiento semántico de alto nivel; en algunos casos, estas respuestas no fueron diferentes de las de los pacientes gravemente lesionados que habían salido del estado de mínima conciencia. Siete pacientes más, incluidos cuatro en estado vegetativo, no presentaron ninguna activación ni siquiera en las tareas de bajo nivel.

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Este estudio demuestra que algunos pacientes diagnosticados clínicamente de estado vegetativo pueden, en realidad, conservar islas de comprensión del lenguaje. Esto apoya que algunos de estos pacientes conserven cierta funcionalidad cognitiva que, en el contexto de un daño cerebral adicional, no pueda ser reconocido clínicamente mediante las valoraciones conductuales tradicionales a la cabecera del paciente. Aún queda por determinar si esos pacientes con una comprensión intacta del lenguaje, demostrada por las técnicas de fMRI, deberían ser recalificados como grupo con mínima conciencia, o si ...

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