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La muerte cerebral es un diagnóstico clínico, basado en guías clínicas establecidas, que en los EE.UU. constituye un criterio de muerte legal y éticamente admitido. La neuropatología de la muerte cerebral continúa sin conocerse del todo. En el pasado, en autopsias de pacientes con muerte cerebral (“cerebro de respirador”) se ha descrito un daño neuronal extenso. Pero en el pasado la mayor parte de estos pacientes habían sido mantenidos en la ICU durante periodos de tiempo prolongados, antes de la práctica actual de suspender el apoyo o iniciar una rápida recolección de órganos una vez que se ha establecido la muerte cerebral. Un artículo reciente (Wijdicks et al., 2008) ha intentado describir la neuropatología moderna de la muerte cerebral.

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Los autores han revisado la neuropatología de 43 cerebros de pacientes muertos (25% del total de casos de muerte cerebral) de un solo centro durante un periodo de 6 años. Todos los pacientes cumplían los criterios rigurosos de muerte cerebral según las guías clínicas actuales de la American Academy of Neurology (AAN). Los cerebros se fijaron utilizando formalina al 10% y se llevo a cabo una toma habitual de muestras neuropatológicas por todo el cerebro.

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Los pacientes tenían una edad comprendida entre los 19 y los 80 años (mediana de 27 años). Un 73% fueron varones y el traumatismo fue la causa más frecuente de daño cerebral (80%) seguido del accidente cerebrovascular y la parada cardiaca. El tiempo transcurrido desde la lesión cerebral inicial y la muerte cerebral varió de tal forma que en 27/41 pacientes (66%) se declaró la muerte cerebral en menos de 24 horas y en 9/41 (22%) más de 48 horas después de la lesión inicial. El tiempo transcurrido desde la declaración de muerte cerebral hasta la fijación del cerebro fue menor de 12 horas en 12 pacientes (29%) y entre 12 y 36 horas en los otros 29 pacientes.

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Además de las alteraciones relacionadas con el mecanismo de la lesión (contusiones y daño axonal en pacientes con traumatismo), los autores encontraron diferentes grados de alteraciones neuronales isquémicas en todo el cerebro. Se encontraron cambios neuronales isquémicos moderados a intensos en el tálamo en  el 34% de los pacientes, en el lóbulo frontal en el 64%, en el lóbulo parietal en el 61%, en el lóbulo occipital en el 68%, en el cerebelo en el 52%, en el mesencéfalo en el 37%, en la protuberancia en el 41% y en el bulbo raquídeo en  el  40%. En la mayor parte de los pacientes algunas áreas cerebrales estaban exentas de daño neuronal moderado o intenso. Los dos pacientes con daño axonal presentaron una intensa necrosis neuronal en los hemisferios cerebrales con una afectación relativamente menor del tronco del encéfalo.

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Este artículo representa un amplio, minucioso y moderno estudio neuropatológico de muestras de muerte cerebral. El dato más llamativo del estudio es la variabilidad de los resultados neuropatológicos de pacientes que cumplían todos unos criterios idénticos de muerte cerebral. ...

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