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Hasta la actualidad, ha sido difícil identificar a los pacientes de carcinoma hepatocelular (HC) con un riesgo muy alto de recurrencia tras haber recibido un tratamiento presumiblemente curativo. Si se tuviera la información adecuada, estos pacientes de alto riesgo podrían ser tratados en consonancia. Sin embargo, un obstáculo para obtener datos génicos sobre tales pacientes ha sido la ausencia de técnicas capaces de estudiar el perfil de expresión génica en tejidos fijados, por contraposición a los tejidos congelados. En un artículo reciente del New England Journal of Medicine, Hoshida et al. (2008) han conseguido analizar el perfil de expresión génica utilizando una técnica que puede realizarse sobre tejidos incluidos en parafina y fijados en formol. Estos investigadores utilizaron una técnica recientemente desarrollada conocida como DASL (complementary DNA-mediated Annealing, Selection, Extension, and Ligation). Demostraron la viabilidad de este método mediante el estudio del perfil de expresión génica de más de 6000 genes y aplicaron el procedimiento a tejidos procedentes de 307 pacientes de HC con el fin de descubrir, caracterizar y validar una firma de expresión génica que se asocie con una mejor supervivencia.

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Las muestras del 90% de los pacientes proporcionaron datos de alta calidad, incluidas las muestras que habían sido almacenadas durante más de 24 años. cabe destacar que el perfil del propio tejido tumoral no presentó una asociación significativa con la supervivencia. En cambio, los perfiles del tejido hepático no tumoral circundante mostraron una importante correlación con la supervivencia. Los investigadores tomaron muestras de 82 pacientes japoneses y posteriormente la firma génica en tejidos procedentes de 225 pacientes europeos y estadounidenses. Los datos de tejido no tumoral indican un "efecto de campo" en el que ciertas exposiciones medioambientales, como una infección vírica, determinan un mayor potencial de futura transformación maligna. Este hecho ha sido generalmente ignorado en los estudios que se han centrado sólo en las células tumorales. Los autores, y también M. Sherman en su artículo editorial (2008), sugieren que una firma de expresión génica puede servir como "lector" sensible del estado biológico del hígado en pacientes con riesgo de HC. Estos autores creen que es probable que esta firma de supervivencia refleje el grado de daño hepático y la presencia o ausencia de un entorno proinflamatorio, mediado en parte por productos génicos que intervienen en una respuesta inflamatoria.

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En su editorial, el Dr. Sherman espera que "este nuevo método pueda ser aplicado con éxito tanto a muestras de biopsia por aguja como a muestras de resección y permita, de este modo, determinar si la firma está presente antes del desarrollo del HC y si predice el desarrollo del HC en un período definido de tiempo".

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Hoshida Y et al: Gene expression in fixed tissues and outcome in hepatocellular carcinoma. N Engl J Med 359:1995, 2008.   [PubMed: 18923165]
Sherman M: Recurrence of hepatocellular carcinoma. N Engl J Med 359:2045, 2008.  [PubMed: 18923166]

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