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El virus sincitial respiratorio (RSV) es una causa importante de enfermedad de las vías respiratorias inferiores en niños. Sin embargo, la carga de la enfermedad por RSV en niños menores de 5 años está mal definida. Los Centers for Disease Control and Prevention están llevando a cabo una vigilancia poblacional prospectiva de las infecciones respiratorias agudas en niños < 5 años en tres ciudades: Nashville, TN; Rochester, NY y Cincinnati, OH. Hall et al. (2009) han utilizado estos mismos datos para determinar la carga de la infección por RSV en niños hospitalizados o atendidos en servicios de urgencias o en consultas de asistencia primaria. El estudio de los niños <5 años hospitalizados se realizó desde el año 2000 al 2004, mientras que el de los atendidos en consultas de asistencia primaria y servicios de urgencias se llevó a cabo del 2002 al 2004. Se entrevistó detalladamente a padres o tutores y se obtuvo información clínica y de laboratorio de las historias clínicas. Para la detección del virus se obtuvieron frotis nasales y faríngeos; se identificó el RSV mediante reacción en cadena por la polimerasa de la transcriptasa inversa (RT-PCR) y cultivo.

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Participaron 5067 de los 6225 niños (81%) que cumplían los requisitos; se confirmaron 919 infecciones por RSV. Cada punto de vigilancia documentó brotes de RSV todos los años entre noviembre y abril, detectándose RSV durante una mediana de 18–20 semanas. Durante los meses de invierno, el RSV fue relacionado con el 20% de las hospitalizaciones anuales, el 18% de las visitas a servicios de urgencias y el 15% de las visitas ambulatorias por infecciones respiratorias agudas. Se produjeron hospitalizaciones asociadas al RSV con una tasa media anual de 3 por 1000 niños <5 años y de 17 por 1000 niños <6 meses, con variaciones regionales. Cincinnati presentó las tasas de hospitalización asociada al RSV más elevadas: 5.7 por 1000 niños <5 años y 33.9 por 1000 niños <6 meses. Los niños <12 meses tenían bronquiolitis y enfermedades asociadas con el RSV con una mayor probabilidad, mientras que en los niños mayores era mayor la probabilidad de neumonía y asma. En pacientes ambulatorios, las visitas a servicios de urgencias asociadas al RSV oscilaron de 19 a 44 por 1000 niños y las visitas a consultas de atención primaria, en conjunto, se triplicaron (rango, 2–11 veces más). Sólo se diagnosticó enfermedad asociada con el RSV en el 3% de los pacientes ambulatorios con infección por RSV, en contraposición al 45% de los pacientes hospitalizados con infección por RSV (p < .001). La mayoría de los niños con enfermedad asociada al RSV no tenían enfermedades subyacentes. La infección por RSV fue más frecuente en niños pequeños que en niños mayores; la menor edad y la prematuridad fueron factores de riesgo independientes para enfermedades por RSV con necesidad de hospitalización.

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Basándose en estos datos, se calcula que, cada año en los Estados Unidos, la infección por RSV en niños <5 años se asocia a 1 de cada 334 ingresos hospitalarios, 1 de cada 38 visitas a servicios de urgencias y a 1 de cada 13 visitas a consultas de atención primaria. Estas cifras, que reflejan una considerable carga de la enfermedad, puede servir para inspirar estrategias que reduzcan las tasas de infección. 

Hall CB et al: The burden of respiratory syncytial virus infections in young children. N Engl J Med 360:588, 2009  [PubMed: 19196675]

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