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La encefalitis, un trastorno inflamatorio agudo del encéfalo, se manifiesta con distintos síntomas, como fiebre, obnubilación de conciencia y convulsiones, que pueden ser desde leves y autolimitadas hasta potencialmente mortales. Aunque pueden ser responsables varios agentes infecciosos, la mayoría de los casos se deben a virus, incluyendo el virus del herpes simple (HSV), el virus varicela-zóster (VZV) y el virus de Epstein-Barr (EBV). Recientemente se ha sabido que el herpesvirus humano tipo 6 (HHV-6) es un virus neurotropo implicado en diversos síndromes neurológicos. Un reciente estudio se propuso estudiar si el HHV-6 es causa de encefalitis.

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Hace más de un decenio se estableció el California Encephalitis Project (CEP) para el seguimiento de pacientes con encefalitis y para una mejor comprensión de la patogenia de la enfermedad. Los pacientes con encefalitis idiopática vienen siendo remitidos por sus médicos al CEP para la realización de pruebas diagnósticas. Los autores de este estudio estudiaron el LCR de 35 pacientes consecutivos, remitidos al CEP a lo largo de 6 meses, en los que no se identificó ninguna causa conocida de presunta encefalitis vírica a pesar de la realización de pruebas exhaustivas. Se evaluó la presencia de HHV-6 en las muestras utilizando una prueba de reacción en cadena de la polimerasa (PCR) muy sensible contra la región génica U57 del HHV-6, así como una nueva prueba de electroquimioluminiscencia (ECL) para el estudio de los niveles de anticuerpos frente al HHV-6. Se comparó el LCR de estos pacientes con muestras de LCR de control de pacientes con otras enfermedades neurológicas procedentes de una consulta de Neurología.

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Se observó que, de los 35 pacientes con encefalitis idiopática, 14 (40%) tenían DNA de HHV-6 en su LCR, detectable por PCR, en comparación con ninguno de los 32 pacientes con otras enfermedades neurológicas. Para determinar si esos resultados hallados por PCR se relacionaban con respuestas inmunitarias del huésped contra el HHV-6, se utilizó una prueba de ECL para la medición de anticuerpos específicos frente al HHV-6 en LCR. Se encontraron niveles elevados de anticuerpos IgG anti-HHV-6 en 13 de los 35 individuos con encefalitis idiopática (37%) y niveles elevados de anticuerpos IgM, una respuesta más indicativa de infección reciente, en 10 de los 35 pacientes (28%). Se demostró una relación significativa entre los resultados de la PCR y una elevada respuesta de los anticuerpos anti-HHV-6. Un solo paciente sometido a biopsia encefálica mostró HHV-6 por PCR en el tejido encefálico aunque, curiosamente, el paciente no mostraba amplificación de DNA del HHV-6 en su LCR.

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Este estudio demuestra que el HHV-6 puede ser un agente etiológicamente importante en encefalitis no explicadas de otra forma. Los resultados no prueban definitivamente que el HHV-6 sea el agente causal de todos estos casos, pero sugiere que la infección por HHV-6 está, por lo menos, teniendo un papel en el estado neurológico del paciente. El porcentaje sorprendentemente elevado de pacientes con resultados positivos para HHV-6 en esta cohorte es intrigante y exige verificar tales resultados, especialmente utilizando en el futuro muestras tisulares, procedentes de biopsias encefálicas ...

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