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Los individuos portadores de una o dos copias del alelo ε4 de la apolipoproteína E (APOE) tienen un mayor riesgo de padecer enfermedad de Alzheimer. Se sabe que el deterioro de la memoria en estos pacientes antecede en muchos años a los cambios sintomáticos más evidentes que llevan al diagnóstico de demencia. Al mismo tiempo, sujetos sin ningún trastorno neurodegenerativo también presentan cierto deterioro en las pruebas de memoria con la edad. Un reciente estudio se propuso estudiar la edad a la que el deterioro sutil de la memoria diverge entre los portadores de alelos ε4 de la APOE y los no portadores.

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Durante 13 años, los autores fueron reuniendo a sujetos cognitivamente normales con edades entre 21 y 97 años. El objetivo era formar grupos de cuatro pacientes pareados por edad, sexo y nivel educativo que sólo se diferenciaran por el estado de la APOE ε4, incluyendo dos que fueran portadores de cero copias del alelo, un heterocigoto y un homocigoto para ε4. Como el número de homocigotos para APOE ε4 era escaso, no pudo seguirse esta estrategia durante todo el periodo de inclusión. Los sujetos se sometieron a pruebas neuropsicológicas detalladas al ser incluidos y, posteriormente, con intervalos de uno a dos años; el seguimiento medio fue de unos cinco años. Durante el seguimiento y en el momento de la inclusión se excluyó a los pacientes con un diagnóstico previo de enfermedad de Alzheimer, otras formas de demencia o alteración cognitiva leve (MCI, de mild cognitive impairment), ya que el objetivo eran sólo los cognitivamente normales.

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Participaron 815 sujetos (79 homocigotos, 238 heterocigotos y 498 no portadores). No se identificaron diferencias significativas entre portadores y no portadores en lo referente al sexo o al nivel educativo, pero los portadores eran significativamente más jóvenes (media 58.0 frente a 61.4 años, p < .001) y tenían un familiar de primer grado con demencia con mayor frecuencia que los no portadores (73.5% frente a 52.8%, p < .001). Aunque se realizaron pruebas neuropsicológicas detalladas, la mayoría de los resultados se centraron en una sola medida de la pérdida de memoria, el Auditory-Verbal Learning Test (AVLT-LTM) que va de 0 a 15, indicando las puntuaciones más altas el mejor rendimiento mnésico.

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Utilizando un modelo cuadrático para comparar la aceleración de los ritmos de deterioro entre los grupos, los autores encontraron un mayor efecto de la edad sobre el AVLT-LTM en los portadores de APOE ε4 que en los no portadores (p = .03). El modelo mostró que el deterioro longitudinal de las puntuaciones empezó en la sexta década en los portadores, pero que no lo hizo hasta la octava década en los no portadores. No se encontraron efectos similares al estudiar otras medidas de la cognición, incluyendo el estado general mental (a través del Mini-Mental State Examination, MMSE) y la construcción visuoespacial. Teniendo en cuenta que el número de homocigotos en el estudio era bajo, se confirmó un efecto dependiente del número de alelos sobre el deterioro relacionado con la edad de las puntuaciones obtenidas en el AVLT-LTM (p = .008 para la tendencia); sin embargo, sólo entre homocigotos y no portadores (p = .009), pero no entre heterocigotos y no portadores (p = .018).

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Este estudio demuestra que tener ...

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