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La cefalea en brotes es un síndrome de cefalea primaria sumamente doloroso que se caracteriza por ataques recurrentes de dolor ocular unilateral acompañado de síntomas vegetativos, como lagrimeo, rinorrea, hiperemia conjuntival y ptosis. Estos ataques duran de 15 minutos a 3 horas y pueden tener lugar varias veces al día; suelen aparecer en “brotes” que duran semanas o meses y luego remiten espontáneamente. El tratamiento de la cefalea en brotes incluye medicación abortiva, que se toma al comenzar el dolor, y medidas preventivas. La clase farmacológica de los triptanos, también utilizada para la migraña, suele utilizarse como medicación abortiva, aunque esos fármacos se ven limitados por múltiples contraindicaciones, que restringen la frecuencia de uso diario. Muchos médicos utilizan oxigenoterapia a alto flujo como medida abortiva para la cefalea en brotes, pero hasta ahora sólo se disponía de datos anecdóticos y de observación que apoyaran su uso. Un reciente estudio ha tratado de demostrar la eficacia de este método utilizando un diseño comparativo con placebo, aleatorizado, con doble enmascaramiento.

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Los autores seleccionaron a pacientes de 18-70 años con cefalea en brotes crónica u ocasional y trataron a cada paciente durante cuatro ataques consecutivos. Se excluyó a pacientes con migraña crónica (si el mismo paciente no podía distinguirla de los brotes), embarazo y neumopatía obstructiva crónica, así como los que habían utilizado previamente oxigenoterapia a alto flujo. Se proporcionó a los pacientes dos tanques distintos, de aspecto idéntico, uno conteniendo oxígeno y el otro, aire. De manera aleatorizada se les instruyó para que usaran en casa el primer cilindro para el primer ataque y, luego, cilindros alternos hasta tratar cuatro ataques. Para cada tratamiento, el paciente utilizaba una mascarilla facial sin reinhalación que suministrara 12 L/min del contenido del cilindro durante 15 minutos. El criterio primario de valoración analizado fue el alivio del dolor a los 15 minutos, registrado en un diario del paciente o mediante entrevista.

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Se distribuyó de manera aleatorizada a 109 pacientes en un periodo de 4 años; 33 de esos pacientes no recibieron ningún tratamiento, debido sobre todo (n = 17) a la remisión espontánea de los ataques antes del tratamiento. Se incluyó para el análisis a 57 pacientes con cefalea ocasional en brotes y a 19 con cefalea crónica en brotes. Los autores observaron una importante diferencia del criterio primario de valoración entre oxígeno y aire (78% frente a 20%; p < .001); múltiples criterios secundarios de valoración, como la necesidad de tratamiento de rescate, el efecto sobre síntomas distintos del dolor y la incapacidad funcional, favorecieron numéricamente a la oxigenoterapia. Utilizando un modelo logístico, no se observó ningún efecto del sexo, del tipo de cefalea en brotes ni del orden de ataque sobre los resultados. Como era de esperar, el oxígeno fue bien tolerado y no se observaron efectos adversos graves.

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Los neurólogos han utilizado la oxigenoterapia a alto flujo durante años como tratamiento abortivo de la cefalea en brotes. Sin embargo, éste es el primer estudio que prueba su eficacia utilizando un diseño aleatorizado, con doble enmascaramiento. Los resultados de este estudio deben animar a más médicos y pacientes a probar este tratamiento para los ataques de cefalea en brotes y pueden alentar a incluirlo en los planes de asistencia sanitaria. La siguiente cuestión importante a plantear es la comparación directa entre oxigenoterapia a alto flujo y triptanos en aquellos pacientes que pueden tolerar ambos. Hasta entonces, se deben ofrecer ambas alternativas a los pacientes que padecen ...

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