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En Estados Unidos y Europa se gastan millones de dólares al año en el producto herbario Ginkgo biloba, por su presunta eficacia para aumentar la memoria y prevenir la demencia. Los posibles mecanismos de acción incluyen efectos sobre la vasculatura cerebral e inhibición de la agregación del amiloide. Un estudio previo demostró la ineficacia del Ginkgo biloba en la prevención del comienzo de la demencia. Sin embargo, el mismo estudio no pudo descartar un efecto beneficioso, más sutil, del fármaco sobre la memoria o la función cognitiva en sujetos con memoria normal o con dificultades cognitivas leves. Un estudio reciente (Snitz et al., 2009) ha explorado esa posibilidad utilizando un diseño riguroso que incluyó estudios neuropsicológicos detallados.

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Como parte del estudio Ginkgo Evaluation of Memory (GEM), se distribuyó, de forma aleatorizada y con doble enmascaramiento, a pacientes de entre 72 y 96 años con cognición normal o alteración cognitiva leve para que recibieran 120 mg de Ginkgo biloba (n = 1524) o placebo (n = 1545) dos veces al día. Se excluyó a los pacientes con demencia. Los pacientes fueron sometidos a pruebas cognitivas, incluyendo la Modified Mini-Mental State Examination (3MSE), cada seis meses así como una amplia serie neuropsicológica al inicio y, con posterioridad, anualmente. En dicha serie incluyeron pruebas detalladas de memoria, función ejecutiva, lenguaje, habilidades visuales y espaciales, atención y velocidad. Durante los primeros años del estudio, se alternó anualmente esa serie con la subescala cognitiva de la Alzheimer Disease Assessment Scale (ADAS-Cog). La mediana de seguimiento fue de 6.1 años en los ocho años de duración del estudio.

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Los autores observaron que las tasas anuales de deterioro en las puntuaciones neuropsicológicas no fueron diferentes entre los grupos de Ginkgo biloba y placebo. No se observaron diferencias entre sendos grupos en los índices de cognición global ni en ninguno de los diferentes dominios cognitivos estudiados, incluyendo la memoria. No se observó ninguna modificación importante por efecto del tratamiento sobre las tasas de deterioro por sexo, edad, raza, nivel educativo, estado inicial de la alteración cognitiva leve ni estado de la apolipoproteína E. Además, como era de esperar, los pacientes con alteración cognitiva leve tuvieron un deterioro más rápido que los cognitivamente normales, pero tampoco se observaron diferencias entre los dos grupos de tratamiento.

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Este estudio demuestra claramente que el Ginkgo biloba no tiene efecto sobre la memoria ni sobre otra función cognitiva en comparación con el placebo. Las pruebas neuropsicológicas detalladas fueron bien aceptadas y, dado el número de pacientes del estudio, podían detectar cambios cognitivos muy pequeños. Junto con los estudios previos, está claro actualmente que el Ginkgo biloba no previene ni la demencia ni ninguna forma más sutil de deterioro cognitivo. Debe aplaudirse a los autores por realizar un estudio aleatorizado de este tipo para responder a una pregunta clínica fundamental referente a un popular remedio herbario de libre dispensación. Esperamos que se pueda elaborar en el futuro un fármaco u otro tratamiento que evite el deterioro cognitivo; de momento, ...

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